Empresas vintage
Los primeros representantes comerciales estuvieron en Nueva Inglaterra, en el noreste de Estados Unidos.
Los primeros representantes comerciales estuvieron en Nueva Inglaterra, en el noreste de Estados Unidos.

Harley, el rugido ‘made in USA’

Con 20 años, William Harley diseñó en 1901 un motor que podía ajustarse a una bicicleta

Las motocicletas de la marca participaron de la expedición para capturar al caudillo mexicano Pancho Villa

En 1916, el oficial del Ejército de Estados Unidos John Black Jack Pershing lideraba una expedición en el sur del país para acabar con las redadas del caudillo mexicano Pancho Villa, que dominaba el norte de la nación latinoamericana. En ese inhóspito territorio, el militar pensó que sus hombres necesitaban un vehículo que les diera rapidez y flexibilidad para hacer frente a los esquivos mexicanos. En marzo de ese año, una fábrica de motocicletas de Milwaukee (Wisconsin), recientemente inaugurada por William Harley y los tres hermanos Davidson, recibió una orden del Ejército para enviar 12 vehículos a la frontera de manera inmediata.

El resultado de la expedición es conocido. Las Harley-Davidson que utilizaron los soldados no fueron suficientes para capturar a Pancho Villa. El sonado fracaso, sin embargo, no impidió a Pershing convertirse poco después en general de los Ejércitos y comandar las tropas estadounidenses en Europa durante la Primera Guerra Mundial. Para el fabricante de motocicletas, el episodio también estuvo lejos de significar la ruina. Por el contrario, fue el inicio de un largo camino de colaboración con las Fuerzas Armadas de su país y un hito en la historia de una empresa que ha mantenido su liderazgo por más de 110 años.

El sonido que emite una Harley es único e inconfundible. El rugido profundo se debe a la contundente explosión de sus dos cilindros, que forman un ángulo de 45 grados en su clásico motor llamado V-Twin

Todo comenzó en 1901, cuando Harley, de 20 años, terminó de dibujar un motor que podía ajustarse a una bicicleta. En una caseta de madera cuya superficie no superaba los cuatro metros cuadrados, el joven y su amigo Arthur Davidson se arremangaron y pusieron manos a la obra. En 1903 habían fabricado las tres primeras motocicletas Harley-Davidson. Cuatro años más tarde, el negocio estaba en marcha. Los hermanos de Arthur se habían sumado como socios, la empresa contaba con seis empleados permanentes y empezó a reclutar representantes comerciales.

La FX Super Glide de 1971.
La FX Super Glide de 1971.

En 1912 comenzó la construcción de una nueva fábrica en la avenida Juneau de Milwaukee, donde la compañía mantiene su sede hasta la actualidad. Faltaban dos años para el estallido de la Primera Guerra Mundial. El conflicto fue una gran oportunidad para Harley-Davidson. Unas 17.000 motocicletas de la marca llegaron a Europa durante esos años. En 1918, un día después de la firma del armisticio, una fotografía congeló la imagen del primer estadounidense en entrar en territorio alemán. El cabo Roy Holtz conducía una Harley cerca de la frontera belga.

Cronología

-1903. William Harley y Arthur Davidson fabrican las primeras motocicletas en Milwaukee.

-1908. La compañía vende la primera moto para uso policial, al Departamento de Policía de Detroit.

-1936. El modelo Knucklehead se convirtió en el más fabricado por Harley-Davidson.

-1947. Para satisfacer la creciente demanda de motocicletas que siguió a la Segunda Guerra Mundial, la empresa adquirió una segunda planta en Wauwatosa, Wisconsin.

-1973. El ensamblaje final se trasladó a York, Pensilvania, para satisfacer una demanda cada vez más en aumento.

-1983. Nace el Harley Owners Group, el club de propietarios de la marca. Conocido como HOG, superó los 90.000 miembros en solo seis años.

-2003. 250.000 aficionados se reúnen en Milwaukee para celebrar los 100 años de la compañía.

En los años veinte, Harley-Davidson era el mayor fabricante de motocicletas del mundo. Pero la depresión que siguió al crac de Wall Street de 1929 fue un duro golpe para la industria. La Segunda Guerra Mundial significó un nuevo impulso. Entre 1941 y 1945 quedó prácticamente suspendida la producción con fines civiles. Unas 90.000 unidades llegaron a manos de los aliados. En la empresa están convencidos de que los soldados que por primera vez sintieron el rugir de una Harley no olvidaron la experiencia y ayudaron al prestigio de la marca en los años que siguieron.

La empresa tuvo vocación internacional desde sus inicios. La primera exportación se hizo en 1913. El destino fue Japón, un país que varias décadas más tarde se convirtió en un dolor de cabeza. La competencia de las motocicletas fabricadas en el país asiático era una amenaza seria a principio de los años ochenta. Con el argumento de que los japoneses vendían los vehículos por debajo del valor de mercado, la empresa de Milwaukee consiguió que, en 1983, el Gobierno estadounidense estableciera unos aranceles destinados a durar cinco años. En Harley-Davidson se enorgullecen de haber solicitado el fin de las barreras un año antes de que venciera el plazo. La compañía se sentía lo suficientemente fuerte como para competir sin ningún tipo de protección.

Su fortaleza no ha menguado. Una de cada tres motos de gran cilindrada en el mundo es hoy una Harley-Davidson, según datos de la propia compañía. Los 250.000 aficionados que celebraron el centenario de la empresa, en 2003, demostraron que, quienes compran una Harley, se sienten fans antes que clientes. La marca se ha vuelto tan potente como el rugido de sus motocicletas.

La Ruta 66, una peregrinacióna la meca de los moteros

La Breakout.
La Breakout.

Harley-Davidson afirma que no vende solo motocicletas con un rugido único. La empresa con sede en Milwaukee ofrece a sus seguidores la sensación de libertad que da el enfrentarse a cualquier carretera sobre uno de sus vehículos. La experiencia Harley por excelencia es conducir por la Ruta 66, que es para los aficionados una especie de peregrinación a la meca. Simboliza el optimismo de encontrar la libertad, la independencia y nuevas oportunidades al final de un largo viaje.
Hacer el recorrido hoy en día sigue siendo un reto. Son 3.939 kilómetros que unen las ciudades de Chicago y Los Ángeles. Significa cruzar ocho estados y tres zonas horarias. La ruta como tal ya no existe. Ha sido reemplazada por autopistas modernas, pero aún se puede hacer más de un 90% por asfalto auténtico y por carreteras secundarias y poco transitadas. La travesía, siempre en dirección hacia donde el sol toca el horizonte, es una manera excepcional de conocer los variados paisajes de Estados Unidos: desiertos, montañas, planicies polvorientas o paisajes del verde más frondoso.

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