Consejero delegado de Qatar Airways

"El mercado aéreo español volverá a crecer con fuerza"

En la tarjeta de presentación del responsable de esta aerolínea de fulgurante crecimiento se anuncia su especialización en vuelos de "cinco estrellas". Toda una declaración de principios en un momento de dominio del low cost

La aerolínea del más pequeño, pero a la vez más próspero emirato del golfo Pérsico, Qatar, ve grandes oportunidades para que los dos principales aeropuertos españoles, Barajas y El Prat, tomen una importante participación en la sorprendente expansión de su negocio, a pesar de la dura situación de crisis por la que atraviesa el sector. Akbar al Baker, el número uno de la compañía, no duda al responder que los análisis sobre los que su empresa ha tomado la decisión de apostar fuerte por el mercado español "son rigurosos".

Qatar amplía su oferta de vuelos desde Madrid y Barcelona en un momento que el tráfico internacional y el español pasan momentos difíciles. ¿Confían tanto en el valor estratégico del aeropuerto de Doha como hub de conexión con África, el sudeste asiático y Australia?

Qatar Airways comenzó a operar en el mercado español en el año 2005 con tres vuelos semanales a Madrid, y es la única línea aérea del Golfo con presencia en este importante mercado europeo, en el que incluimos también a Portugal. Nos sentimos orgullosos de ello. Ahora hemos dado el salto al vuelo diario en Madrid y apostamos por Barcelona. Ambas rutas ofrecen rápidas y cómodas conexiones a destinos tanto de ocio como de negocio en Oriente Medio, Asia, África y ahora también Australia.

"La comunidad árabe tiene interés en visitar Córdoba, Granada y Sevilla"

¿No es una apuesta demasiado arriesgada en tiempos de crisis?

Nuestra expansión dentro del mercado español se basa en rigurosos estudios de mercado llevados a cabo por nuestro equipo de planificación, y que muestran que la ruta de Barcelona, igual que la de Madrid, cuenta con un gran potencial y una gran demanda por parte de los usuarios.

¿Qué aprecian de un destino como Barcelona?

Es la segunda ciudad más importante de España, está considerada internacionalmente como uno de los centros turísticos del Mediterráneo y cuenta con uno de los puertos marítimos más relevantes de Europa, así como con una economía próspera, gracias a su importancia en el mundo de las finanzas, el comercio internacional, el entretenimiento y las artes.

¿El tráfico desde el Golfo hacia España juega un papel importante en la estrategia?

Sí. Hay un aspecto poco conocido de nuestra oferta española y es que sirve también a la comunidad árabe que muestra interés en visitar emblemáticos lugares como Granada, con La Alhambra, Sevilla y Córdoba.

¿Cuáles son los planes de la compañía en relación con el mercado europeo, estadounidense y australiano?

Europa, Australia y Estados Unidos son mercados muy diferentes, y nuestra compañía está comprometida en aumentar su presencia en cada uno de ellos. Ya en 2009 incrementamos las frecuencias en las rutas de Madrid, París, Estocolmo, Zúrich y Atenas, aumentando así los servicios un 40%. Lanzamos también nuevos vuelos a Houston, en Texas, convirtiéndose éste en el tercer destino estadounidense en el que opera la línea aérea, junto con Nueva York y Washington DC. Así, la ruta Doha-Houston conecta las dos ciudades líderes en el sector energético, en Estados Unidos y Oriente Medio respectivamente, contando con una respuesta muy positiva por parte del público, especialmente entre aquellas personas que viajan por motivos de negocios relacionados con la industria del gas y del petróleo.

El 6 de diciembre, Qatar Airways lanzó su primer vuelo a Australia, y ofrece servicios sin escala desde Doha a Melbourne. Para el 2010 estamos planeando llevar nuestro servicio de cinco estrellas a Sidney.

¿Puede demostrar que la alternativa de Doha como hub para las conexiones de vuelos intercontinentales es muy superior?

El hub de Doha es el mejor ubicado geográficamente para conectar Oriente con Occidente y viceversa. Las instalaciones del aeropuerto Internacional ofrece excelentes conexiones, con un tiempo de tránsito mínimo de tan sólo 30 minutos. Acorde con la filosofía innovadora de la compañía, la línea aérea ofrece la primera terminal comercial exclusiva para los pasajeros de Primera Clase y Preferente.

"El modelo de negocio de Qatar no es el de Dubai"

Las economías desarrolladas de todo el mundo se han sentido alertadas por el reciente toque de alarma por las muestras de insolvencia financiera de Dubai. La pregunta al número uno de Qatar Airways es inevitable. ¿No temen que un susto de estas características pueda socavar a largo plazo la credibilidad de países como Qatar cuyos recursos y desarrollo pueden considerarse similares a los de Dubai?

Akbar Al Baker es taxativo en su respuesta. Afirma que el Estado de Qatar tiene "un modelo de negocio muy diferente al de Dubai." Debido a sus ricas reservas de gas y petróleo, la economía de Qatar "se orienta de manera destacada hacia la industria de la energía, y cuenta con una enorme fuerza en el sector petroquímico". Mientras el país invierte en infraestructuras, educación y grandes proyectos del estado, "el objetivo de Su Alteza, El Emir del estado de Qatar, es construir una sociedad basada en el conocimiento, fortaleciendo así la economía de Qatar, como una de las que cuenta con mayor ritmo de crecimiento en el mundo".

El CEO de la aerolínea niega que en la fuerte política de expansión que mantienen durante los últimos años se planteen la adquisición de otras compañías aéreas. "Continuaremos creciendo orgánicamente y concentrándonos en nuestras actividades principales, ya que este es el modelo de negocio en el que estamos centrados y con el que nos sentimos cómodos".

En la política de alianzas dentro del panorama del tráfico aéreo global también mantienen una política propia: "sólo entraremos en alianzas en caso de que encajen con nuestro modelo".

Modelo. "La clase 'premium' tira con fuerza"

La imagen que el mercado tiene de las compañías aéreas del golfo Pérsico las vincula con el derroche y el lujo. Qatar Airways se define como una compañía de "cinco estrellas", pero más de la mitad de los asientos de sus aviones son para viajeros en clase económica.

Cuando la tendencia general del mercado aéreo apuesta por los bajos costes, Qatar insiste en mantenerse como "compañía de prestigio cinco estrellas".

A pesar de la actual crisis económica, Qatar Airways cuenta con una gran demanda de su clase premium. Por esto, continuamos nuestro compromiso con este público, y revisamos constantemente los índices de ocupación para poder realizar cambios en los modelos y tamaños de los aviones en función de la demanda. Esto nos permite actuar sobre un equilibrado ratio de precios, un modelo de negocio que ha demostrado ser sólido y eficaz.

¿No temen perder a los pasajeros en clase turista?

Nuestra ventaja competitiva es una combinación de tarifas razonables y un servicio premium en cualquier clase en la que viajes. Como línea aérea, no competimos con otras compañías, sino que nos diferenciamos del resto por nuestros servicios, por contar con un producto superior y con los aviones más modernos que hay en el cielo a día de hoy. Por ejemplo, el servicio de entretenimiento en la clase turista es también de muy alta calidad.

El crecimiento (un 35%) ha sido una constante de Qatar Airways desde su relanzamiento en 1997. ¿Mantienen expectativas similares para 2009-2010 y los próximos ejercicios?

A pesar del panorama económico internacional, la demanda por parte de los pasajeros es muy fuerte y esperamos continuar así, aunque quizás los próximos 12 meses no sea en la misma medida que durante la última década. Transportar más de 14 millones de pasajeros en el año financiero 2009/10, lo que supondrá un incremento del 25% sobre el periodo anterior.