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El precio del cacao explota en los mercados y alienta la crisis del chocolate

Las malas condiciones meteorológicas en los países productores están reduciendo la oferta, llevando su precio por encima de los 10.000 dólares por tonelada

Un agricultor muestra granos de cacao en Sinfra (Costa de Marfil), el 29 de abril de 2023.
Un agricultor muestra granos de cacao en Sinfra (Costa de Marfil), el 29 de abril de 2023.Luc Gnago (REUTERS)
Álvaro Sánchez

Hay quien lo compara con el bitcoin por la velocidad con que su precio está subiendo en los mercados, pero la realidad es que el cacao se está encareciendo a un ritmo muy superior al de la divisa digital. Su revalorización alcanzó este martes cotas nunca vistas, llegando a rebasar la barrera de los 10.000 dólares por tonelada, o lo que es lo mismo, más de un 130% en lo que va de 2024, y cuatro veces más que hace año y medio.

Es complicado saber hasta qué punto se trata de una subida respaldada por motivos racionales ajenos a las dinámicas de la especulación financiera que a veces rodea a las materias primas. Hay argumentos para justificar un aumento de precios. La oferta se está viendo dañada por fenómenos meteorológicos adversos en los países productores del África Occidental, como las fuertes lluvias de diciembre causadas por El Niño y el calor extremo que le siguió después, culpables además de la proliferación de enfermedades en grandes extensiones de cultivos.

También hay problemas por los efectos de la minería ilegal, al dañar el terreno que los granjeros locales alquilan, llegando a impedir la producción de cacao. La ley europea aprobada a finales de 2022 para evitar la importación de productos que promuevan la deforestación, entre ellos el cacao, añaden un obstáculo extra, dado que las empresas que exploten estos productos y los quieran comercializar en el espacio comunitario deben hacerlo con una etiqueta que verifique que dichos bienes han sido producidos en tierras que no han sufrido deforestación desde el 31 de diciembre de 2020 .

Pero las pantallas de negociación de las firmas de inversión pueden tener cierta influencia. En la era de los mercados globalizados, el pesimismo sobre las cosechas está contribuyendo a crear una bola de nieve, al animar a muchos fondos de inversión a tomar posiciones para obtener plusvalías bajo la lógica de que si hay menos cacao disponible, su precio subirá, lo cual ha contribuido a aumentar su valor en el mercado de futuros. A ello se suma el cierre de posiciones bajistas, que apostaban por la caída del precio del cacao, para cortar las pérdidas.

Si se mantiene en el tiempo, la crisis, que llega en un momento donde las presiones inflacionistas parecen relajarse en las principales economías, y los bancos centrales se preparan para bajar los tipos de interés, amenaza con aumentar lo que paga el consumidor por el chocolate. Por lo pronto, ya ha penalizado a las compañías que lo comercializan. Las acciones de la estadounidense Hershey’s, una de las más conocidas, han caído más de un 20% en 12 meses, pese al buen momento que viven las Bolsas. Su rival Mondelez, que comercializa marcas como Milka y Oreo, resiste algo mejor, y sus títulos están prácticamente planos respecto a hace un año. La agencia Reuters informaba este martes que tanto esas dos compañías como otros fabricantes están lanzando más promociones de dulces de Pascua sin chocolate.

La situación recuerda a lo sucedido en 1977, durante la mayor crisis de precios sufrida hasta ahora por el cacao, aunque su dimensión fue mayor. Entonces su cotización rebasó los 5.000 dólares, lo cual si se tiene en cuenta la inflación desde entonces equivaldría a 27.000 dólares actuales, casi tres veces más de lo que vale hoy.

La pregunta que sobrevuela la escena es hasta dónde puede continuar la escalada. Un informe de Citi de finales de febrero ya anticipó la posibilidad de que el precio tocara los 10.000 dólares por tonelada, aunque contempla una suavización conforme el año avance. “Nuestro escenario base sigue siendo que los precios del cacao entrarán en un mercado bajista a finales de 2024″, dice el texto. La vista está puesta sobre Costa de Marfil y Ghana, los mayores productores con una cuota conjunta superior al 60% del mercado mundial, que han revisado a la baja sus perspectivas para este año.

“La brecha entre la oferta y la demanda en el mercado se amplía diariamente”, dice el análisis de HCCO, una consultora especializada en trading de cacao y café con sede en Hamburgo. “Ayer [por el lunes] se negociaron unas impresionantes 27.000 llamadas en Londres”, dice respecto a la fiebre inversora que está despertando el cacao.


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Sobre la firma

Álvaro Sánchez
Redactor de Economía. Ha sido corresponsal de EL PAÍS en Bruselas y colaborador de la Cadena SER en la capital comunitaria. Antes pasó por el diario mexicano El Mundo y medios locales como el Diario de Cádiz. Es licenciado en Periodismo por la Universidad de Sevilla y Máster de periodismo de EL PAÍS.
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