Telefónica y Liberty elevan la presión sobre BT con más inversiones

Virgin Media O2 destinará 2.400 millones a despliegues y presume de tener la mayor red de Reino Unido. El antiguo monopolio registra caídas en la generación de caja

Tienda de Virgin Media O2.
Tienda de Virgin Media O2.Artur Widak (NurPhoto via Getty Images)

Virgin Media O2, la operadora británica controlada al 50% por Telefónica y Liberty Global, eleva la presión sobre BT. En su memoria anual, la compañía destaca sus previsiones para 2023, asegurando que cuenta con la mayor de acceso a internet de alta velocidad de Reino Unido. Sus previsiones coinciden con un momento complicado para el antiguo monopolio británico, que ha visto como la obligación de elevar las inversiones en nuevas redes han penalizado su generación de caja.

En este escenario, Virgin Media O2, que el próximo 1 de junio cumplirá dos años desde el inicio oficial de sus actividades, señala que en 2023 invertirá más de 2.150 millones de libras (unos 2.470 millones de euros) en la ampliación de su planta, propiedades y equipos, casi en línea con las cifras registradas el pasado año. La filial de Telefónica señala que cerró el pasado año con 16,1 millones de hogares cubiertos con su red, cerca de 500.000 más que en el año anterior, a los que puede ofrecer velocidades de acceso de 1,1 Gbps. A final de marzo, había sobrepasado los 16,3 millones.

Los planes de la empresa pasan por alcanzar una cobertura de 23 millones de hogares con su fibra, y desplegar la tecnología XGS-PON. Para acelerar los despliegues, la compañía cuenta con el respaldo del vehículo de inversión Nexfibre, constituido por Telefónica, Liberty e Infravía Capital Partners.

La firma cuenta con en torno a 5,8 millones de clientes en banda ancha fija.

La presión de Virgin Media O2 llegan en un momento de debilidad de su rival BT que, en el ejercicio pasado, cuyas cuentas fueron presentadas la pasada semana, reconoció una caída de la generación de caja del 5%, hasta 1.300 millones de libras, ante el aumento de la inversión del 5%, hasta 5.100 millones, para continuar con los despliegues de redes. Para el periodo entre 2024 y 2026, BT prevé un capex anual en un rango entre 5.000 y 5.100 millones de libras. El flujo de caja libre se situará entre 1.000 y 1.200 millones en el ejercicio en curso, para alcanzar los 1.500 millones a final de esta década.

La huella de BT en FTTP (de menor alcance que el FTTH instalado en España) llegó a final de marzo a 10,3 millones de hogares, un 43% más que en la misma fecha del año anterior, con cerca de seis millones en la etapa inicial de construcción. La teleco prevé que su filial mayorista Openreach alcance una cobertura de fibra entre 25 y 30 millones de unidades inmobiliarias.

En este escenario, BT anunció su intención de reducir la plantilla en 55.000 personas, un 42% del total, hasta el final de la década., una vez que concluyan los despliegues. La operadora, además, reconoció que la implantación de las nuevas tecnologías de automatización e inteligencia artificial reemplazarán a cerca de 10.000 empleados.

En términos generales, Virgin Media O2 señala en su memoria anual que Telefónica y Liberty siguen aportando su apoyo para el proceso de expansión, al permitir el acceso a nuevos fondos, y proporcionar experiencias en tecnología, fusiones y adquisiciones, inteligencia de mercado y suministro de equipos.

La operadora señala que el pasado ejercicio pagó dividendos por 1.600 millones de libras. En la memoria, Virgin Media apunta que pagará a sus accionistas entre 1.800 y 2.000 millones de libras en dividendos. Estos desembolsos ya han empezado.

Virgin Media O2 señala que, en marzo pasado, dispuso de 325 millones de libras de una de sus líneas de crédito, que fueron utilizados para pagar un dividendo por ese importe a los accionistas. Bajo el acuerdo de accionistas se establecieron algunas limitaciones para esta remuneración, entre las que figura un ratio de apalancamiento máximo entre cuatro y cinco veces el ebitda, incluidas las recapitalizaciones que se realizaron con el comienzo de las operaciones.

En el ámbito financiero, la firma dice que, en marzo, cerró un acuerdo para un crédito sostenible de 750 millones de libras a ocho años, con un tipo de interés de SOFR más 3,25%, sujeto al cumplimiento de varios objetivos ESG. Los recursos fueron usados para repagar 220 millones de otro crédito, y el resto se destinó a propósitos generales.

Dentro del proceso de integración, Virgin Media O2 explica que ha alcanzado los 530 millones de libras en sinergias, y está en línea para alcanzar los objetivos del año, y alcanzar un valor presente neto de 6.200 millones en 2026.

La operadora registró un beneficio neto durante el pasado ejercicio de 425 millones de libras, frente a unas pérdidas de 212 millones en el año anterior. El flujo de caja procedente de las actividades operativas subió un 63%, hasta 2.953 millones.

Según señala en su memoria, Virgin Media O2 cerró el ejercicio con unos activos totales valorados en 44.146 millones de libras (unos 50.726 millones de euros), un 1% más.

Salida a Bolsa

En el informe, la compañía recuerda que, en el acuerdo de accionistas se establece que tanto Liberty Global como Telefónica tienen derecho a iniciar una oferta pública de venta de acciones a partir del tercer año desde el inicio de las operaciones. Virgin Media O2 comenzó su actividad el 1 de junio de 2021, con lo que ese plazo concluirá el 1 de junio del próximo año.

Ninguno de los socios se ha pronunciado hasta ahora, si bien, según fuentes del sector, Liberty, que recientemente entró en el capital de Vodafone, rival de Virgin en Reino Unido, ha tenido siempre un papel más financiero en sus distintas operaciones.


Telefónica asume la presidencia del consejo

Cambios. Virgin Media O2 recuerda que su consejo de administración cuenta con ocho integrantes, cuatro de cada uno de sus accionistas. Por parte de Telefónica, los representantes son José María Álvarez-Pallete, Ángel Vilá, Laura Abasolo y Peter Erskine La presidencia no tiene derecho de veto y tiene carácter rotatorio cada dos años. La primera presidencia recayó en un consejero de Liberty Global, en este caso, su CEO, Mike Fries, hasta el próximo 31 de mayo. A partir de esa fecha, debe recaer en un consejero en representación de Telefónica.

Comisiones. Hasta ahora, Pallete ha dirigido la Comisión de Remuneraciones de Virgin Media O2 y Abasolo la de Auditoría.

Consolidación

La teleco advierte de que el sector sigue siendo muy competitivo, y admite que debe adaptar su estrategia, marcas y ofertas. Virgin Media O2 apunta también a una posible consolidación del sector, indicando que presenta nuevas incertidumbres.

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Sobre la firma

Santiago Millán Alonso

Es periodista de la sección de Empresas, especializado en Telecomunicaciones y Tecnología. Ha trabajado, a lo largo de su carrera, en medios de comunicación como El Economista, El Boletín y Cinco Días.

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