Reportaje

Los dividendos de las empresas de EE UU peligran en tiempos de crisis

Las empresas cotizadas estadounidenses están reduciendo los dividendos que reparten a sus accionistas al ritmo más rápido de los últimos 50 años. La recesión es la causa principal de que las empresas recorten la retribución a los accionistas como medida para hacer frente a la crisis.

Citigroup, Genworth Financial y New York Times encabezan la serie de 91 compañías, cotizadas en las mayores bolsas de EE UU, que han reducido o suspendido del todo los desembolsos a los accionistas este mes, la mayor cantidad desde mayo de 1958, cuando 113 empresas redujeron sus dividendos, según datos recopilados por Standard & Poor's. La cantidad de noviembre superó la de 81 correspondiente a octubre y la de 60 registrada en septiembre.

"Hasta que empecemos a ver que la economía mejora, hay que suponer en términos generales que los dividendos corren peligro en muchos sectores de la economía, sobre todo entre las compañías financieras", dijo Fritz Meyer, estratega bursátil jefe en Invesco Aim Advisors, de Denver, estado de Colorado, firma que administra unos 358.000 millones de dólares.

La recesión y la crisis mundial del crédito están reduciendo las ganancias por quinto trimestre consecutivo y dejando menos dinero restante para pagos trimestrales a los accionistas. La merma de los dividendos es otro golpe más a los inversores que han sufrido por la caída de un 42% del Índice S&P 500 este año, la peor que ha tenido el referente de las acciones estadounidenses desde 1931.

Las compañías financieras representaron seis de cada ocho reducciones o suspensiones de dividendos en el S&P 500 este mes hasta el 24 de noviembre inclusive, según datos de un analista del índice S&P, Howard Silverblatt. El sector financiero ha perdido 972.000 millones de dólares en el mundo entero debido al derrumbe del mercado de las hipotecas 'subprime' o de alto riesgo y ha recaudado 880.000 millones de dólares para reponerlos.

Mayor rentabilidad

El colapso de los precios de las acciones también está elevando la rentabilidad del dividendo de las compañías del S&P 500 al nivel más alto en 15 años por lo menos. La rentabilidad de un 3,8%, sobre una base semanal, es superior a la rentabilidad de un 3,6% de los bonos del Tesoro de Estados Unidos a 30 años.

Los precios de las opciones, el aumento de los beneficios y las tendencias del sector indican que es posible que 83 compañías suban sus dividendos, según datos compilados por Bloomberg. 3M, Eli Lilly & Co. y Coca-Cola, con sendas rentabilidades de más de un 3,1%, han aumentado sus desembolsos durante los últimos 25 años y probablemente vuelvan a hacerlo, a juzgar por datos de S&P y Bloomberg.

"Andamos en busca de compañías que tengan en este entorno el balance y la caja para mantener sus dividendos", dijo Brad Evans, gestor de fondos de Heartland Advisors Inc., firma de Milwaukee que administra 2.500 millones de dólares. "Cuando las cosas se asienten, podremos separar el trigo de la cizaña".

Citigroup, que perdió 69% de su capitalización en los dos últimos meses, dijo que pagaría un dividendo trimestral de no más de 1 centavo por acción durante los tres próximos años, tras haber recibido una inyección de 20.000 millones de dólares en efectivo del Gobierno esta semana. La entidad prestamista con oficinas centrales en Nueva York, que pagó 54 centavos por acción el año pasado, ha reducido su pago tres veces en el 2008.

Dividendos suspendidos

Genworth, la aseguradora escindida por General Electri, suspendió su desembolso trimestral de 10 centavos este mes. Las acciones de la compañía de Richmond, estado de Virginia, se desplomaron un 43% en la Bolsa de Nueva York al día de haber anunciado una pérdida de 258 millones de dólares correspondiente al tercer trimestre.

New York Times, la editora del diario homónimo, bajó su dividendo trimestral el 74% a 6 centavos el 20 de noviembre. La empresa con sede en Nueva York dijo que la decisión había sido "difícil pero necesaria" porque sus ingresos disminuyeron un 9,4% en régimen interanual.

D.R. Horton, la mayor constructora de hogares de EE UU, redujo su dividendo trimestral a 3,75 centavos por acción desde 7,5 centavos porque la cantidad sin precedentes de ejecuciones hipotecarias ahondó el bajón del mercado residencial. Es la segunda reducción efectuada por la compañía de Fort Worth, estado de Texas, este año.

"Las compañías sienten que tienen que conservar el capital", dijo Bill Stone, que supervisa 56.000 millones de dólares como estratega jefe de inversiones en PNC Wealth Management en Filadelfia. "Si uno tiene que recaudar un montón de capital, no tiene mucho sentido darse la vuelta y desembolsarlo".