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La hípica se cita en el Grand National

La carrera de obstáculos más famosa del mundo, el Grand National, bate récords de apostantes y audiencia.

La hípica se cita en el Grand National
La hípica se cita en el Grand National

Es el día más emocionante para un caballo de carreras, para un purasangre. 16 saltos recorridos dos veces, durante 10 minutos, en un recorrido de 7,2 kilómetros. No es la carrera hípica de obstáculos de más categoría, pero sí la más conocida del mundo: el Grand National. Famosos, apostantes y aficionados al deporte se congregan en el circuito de Aintree (Liverpool) o frente al televisor (sábado, 17,15 h, Canal+) para disfrutar de la dureza de una carrera en la que salen 40 caballos y nunca han llegado a terminar más de 23.

El John Smith's Grand National (llamado en honor a su patrocinador) es uno de los más importantes acontecimientos deportivos y sociales del Reino Unido, con una asistencia estimada en 150.000 personas el año pasado durante los tres días que dura. También es uno de los eventos más televisados, con una audiencia aproximada de 600 millones. Uno de cada tres adultos británicos participa en las apuestas, que mueven unos 125 millones de euros, según la compañía de juego Ladbrokes, informa Bloomberg.

El evento comenzó en realidad el jueves, con la carrera de los novatos, el Betfair Bowl, una de las aproximadamente 20 pruebas que se celebran durante tres días. Pero las entradas que tardan menos en agotarse son las del viernes, el Ladies'Day, en el que las mujeres muestran sus mejores galas, y compiten por premios que suman 30.000 euros.

El día grande es el sábado, con el Grand National propiamente dicho. A primera hora se celebra desde el año pasado la carrera popular, que permite a 10 aficionados recorrer Aintree en un circuito sin obstáculos. Las entradas para este día cuestan entre 72 y 87 libras (90 y 110 euros). Los palcos privados se pagan hasta a 600 euros por persona, y el mínimo para reservar es de 30. Este año se estrena una nueva sala vip, la Platinum County, destinada a ser una de las más exclusivas del hipódromo.

Aintree

La carrera se celebra en el circuito de Aintree, en Liverpool, al menos desde 1839, a falta de que los historiadores confirmen si las ediciones de 1836, 37 y 38 se celebraron allí. En los últimos años, 44 millones de euros se han invertido en las instalaciones para aumentar su capacidad, que es de 60.000 espectadores, introducir dos nuevas tribunas permanentes y un centro ecuestre internacional, entre otras mejoras.

Los saltos de Aintree son más duros que los de ningún otro hipódromo británico, aunque no tanto como hasta hace 20 años, cuando no era muy raro que murieran algunos de los caballos participantes. El riesgo de tropezar con un caballo caído en el suelo es especialmente alto debido al número de competidores, que está limitado a 40 por motivos de seguridad. En 1929 llegaron a correr 66, pese a que el año anterior sólo habían terminado 2.

En la carrera de 1839 uno de los obstáculos era un muro de ladrillo, que fue sustituido cinco años después. Ahora el salto más temido es la Silla, de 1,82 centímetros de altura. La Curva del Canal es de los más delicados, puesto que exige torcer una curva de 90 grados justo después de saltar. Y cuando parece que la carrera está terminada, aún les quedan 450 metros sin obstáculos que resultan agónicos tanto para el jinete como para su montura.

Para ganar hace falta mucha resistencia, especialmente cuando el terreno está blando o pesado. Dado que la mayoría de las carreras en Gran Bretaña se corren en distancias de entre 3,2 y 5,6 kilómetros, muchos caballos nunca habrán corrido una distancia tan larga como 7,2 kilómetros. El pronóstico para esta edición es que el suelo no esté demasiado blando, lo que reduce la dureza de la prueba.

La historia de la carrera está repleta de anécdotas, como que el ganador de 1900, Ambush II, era propiedad del Príncipe de Gales, el futuro Eduardo VII. En 1992 ganó Party Politics, Política de Partido, cinco días antes de las elecciones generales. Y para los récords de los ganadores, queda el caballo más rápido, Mr. Frisk, que tardó 8 minutos y 48 segundos en 1990; el jinete más viejo, Dick Saunders, con 48 años, en 1982 y el más joven, Bruce Hobbs, con 17, en 1938. La prueba de 1993 se declaró desierta debido a una falsa señal de salida. Y la de 1997 se celebró en lunes, debido a dos amenazas de bomba del IRA.

Seis meses de hípica por todo el mundo

La temporada de caballos comienza tradicionalmente con el Grand National, uno de los primeros sábados de abril, y culmina el primer domingo de octubre, con el Premio del Arco del Triunfo, en París. Se trata de una de las cuatro grandes carreras francesas del Grupo Uno, la máxima categoría mundial.

Entre medias se celebra la Triple Corona estadounidense, que consta de pruebas en Louisville, Baltimore y Nueva York, y la británica, cuya prueba más destacada es el Derby de Epsom, en el condado de Surrey.

En los últimos años está ganando importancia la Copa del Mundo de Dubai (Emiratos Árabes Unidos), que ofrece un total de 3,8 millones de euros en premios, y que se celebró el fin de semana pasado. Es el mejor dotado económicamente, por encima del Arco del Triunfo (2,5 millones), el Epsom Derby (1,6) y el Derby de Kentucky (1,3). Todas ellas son del Grupo Uno.

La bolsa del Grand National es de un millón de euros, puesto que, pese a su popularidad, pertenece a la tercera categoría. También es la única que tiene obstáculos, el resto se corren en llano.

Los McCain apuestan por su quinta victoria

Cloudy Lane significa Camino Nublado, pero su camino al triunfo en el Grand National parece un poco más claro. Es el favorito de las apuestas de William Hill, una de las principales casas británicas. Su victoria se paga 9 a 2, mientras que la de Comply or Die (Cumple o Revienta) se paga 10 a 1 y la de Slim Pickings (Ganancias Pírricas), 11 a 1.

Su favoritismo se lo debe a su entrenador, Donald McCain, hijo de Ginger McCain, el entrenador del histórico Red Rum, el caballo que dominó la carrera entre 1973 y 1977, con tres victorias (73, 74 y 77) y dos segundos puestos. Ginger volvió a ganar en 2004, con Amberleigh House.

Red Rum tiene otro récord: es el caballo más pesado que ha ganado nunca, con 76 kilos en 1974. El resto nunca ha subido de 72. Cloudy Lane pesa 68,5 kilos y tiene todas las posibilidades de ganar.

Podría además mejorar la apuesta que se pagaba por Red Rum en 1975 (al final quedó segundo), 7 a 2, y convertirse en el mayor favorito desde Poethlyn, en 1919 (11 a 4).

Estadísticamente, la edad de Cloudy Lane es de sus pocos defectos. El rango de edad óptimo para la victoria está entre los 9 y los 12 años. Cloudy Lane tiene sólo 8, pero tanto Slim Pickings como Comply or Die tienen 9.

La web grandnational.org.uk hace su propia apuesta, Slim Pickings, basándose en éstas y otras estadísticas curiosas. La casa William Hill gestiona 125.000 llamadas el mismo día de la carrera, puesto que muchos esperan hasta el final a posibles bajas por enfermedad o lesión.

Todo puede ocurrir en el Grand National; en su historia hasta cuatro monturas ganadoras partían con apuestas de 100 a 1. El último, Foinavon, vencedor en 1967.