Intel deja el negocio de módem 5G para móviles y Qualcomm dispara su valor en 23.400 millones en dos días

El acuerdo entre Apple y Qualcomm este martes para retirar todos los litigios cambia las reglas del mercado.

Un procesador de Intel.
Un procesador de Intel.

Intel abandona la carrera por los chips módems 5G para smartphones. El gigante tecnológico reveló su trascendente decisión tras conocerse este martes un acuerdo sorpresa entre Apple y Qualcomm por el que ambas compañías ponen fin a una larga batalla en los tribunales de medio mundo con millones de dólares en juego, y por el que sellan un nuevo contrato de licencia de patentes global por seis años para el uso de los chips de Qualcomm en los dispositivos móviles de Apple.

En un comunicado, Intel precisó que, a partir de ahora, centrará sus esfuerzos en los módems 4G y 5G para ordenadores personales, dispositivos para el internet de las cosas y otros centrados en datos. Además, mantendrá sus inversiones en infraestructura de redes 5G. La retirada de Intel de este mercado, en el que dejará de trabajar incluso en los modelos de módems 5G que planeaba lanzar en 2020 en nuevos teléfonos iPhone, obedece a que “ha quedado patente que no hay un camino claro para la rentabilidad y el retorno de inversión” de este negocio, según explicó su consejero delegado Bob Swan.

Aunque ninguna de las empresas lo dijo abiertamente es probable que la decisión de Intel jugara un papel clave en que Apple y Qualcomm alcanzaran una paz inesperada. De hecho, justo este lunes había empezado el último juicio que enfrentaba de nuevo a ambas compañías en un tribunal de San Diego (California). Como apunta The Verge, se desconoce cuándo tomó Intel su decisión o cuándo se lo comunicó a Apple. Intel no ha querido hacer comentarios al respecto, y hay quien apunta que la jugada podría haber sido al revés: que Intel decidiera tirar la toalla tras conocer que perdía a su principal cliente en el segmento de los smartphones.

El fabricante de chips se limitó a decir que “estamos muy entusiasmados con la oportunidad dentro del 5G y la cloudificación de la red, pero en el negocio de los módems para smartphones es evidente que no hay un camino claro hacia la rentabilidad y los beneficios positivos”. “5G sigue siendo una prioridad estratégica para Intel, y nuestro equipo ha desarrollado una valiosa cartera de productos inalámbricos y de propiedad intelectual”, dijo en su nota.

Lo que es claro es que Intel le ha extendido una alfombra roja a Qualcomm para que se asegure su liderazgo en chips módem para los teléfonos 5G. Incluso podría allanarle el camino para un acuerdo similar al de Apple con Huawei. El mercado da por hecho que con estos últimos movimientos Qualcomm podría recuperar su posición dominante de 2010 cuando lideró la transición a las redes 4G y aumentó sus ingresos de manera espectacular. Por ello, sus acciones se dispararon este miércoles más de un 12% en Bolsa (tras subir un 23% el martes), lo que le ha llevado a recuperar en dos días más de 26.500 millones de dólares (unos 23.400 millones de euros) de valor bursátil.

Al menos tres firmas de inversión han mejorado sus recomendaciones y nueve han elevado el precio objetivo de Qualcomm. El movimiento más agresivo ha sido el realizado por Stifel, que ha subido el precio objetivo de la compañía desde los 43 hasta los 100 dólares, mientras que el consenso del mercado lo sitúa en los 77,85 dólares. De las 25 firmas que cubren el valor, 14 recomiendan comprar y el resto mantener, según los datos de Refinitiv data.

Apple e Intel, por su parte, han subido en Wall Street un 1,95% y un 3,26%, respectivamente.

La decisión de Intel sorprendió igual que el pacto entre Apple y Qualcomm, pues hace apenas unos meses el gigante de los chips aseguraba todo lo contrario: “Estamos viendo una gran demanda por el conjunto de características del XMM 8160 [su módem 5G para smartphones], de modo que tomamos la decisión estratégica de impulsar el lanzamiento de este módem medio año antes para ofrecer una solución líder de 5G”.

Preocupación de Apple

Que Apple y Qualcomm sellaran la paz de forma tan abrupta también tiene su lectura. Como apuntaba ayer Nikkei, la compañía de Cupertino estaba cada vez más preocupada por la capacidad de Intel para suministrar modelos de su producto estrella, el iPhone, en versión 5G. E Intel se había convertido en el único proveedor de módems para los teléfonos de Apple tras la agria disputa que mantenía con Qualcomm desde 2016. 

Si el conflicto entre estas dos compañías se hubiera alargado en el tiempo, es más que probable que el fabricante del iPhone se hubiera visto seriamente perjudicado en su particular batalla en el negocio de los smartphones con fabricantes como Samsung y Huawei, que ya han anunciado sus primeros móviles inteligentes con tecnología 5G para este año. Ahora, gracias al nuevo acuerdo, parece que Apple usará de forma exclusiva los módems 5G de Qualcomm a partir del iPhone de 2020, pero se desconoce hasta cuándo. La pérdida de Intel como proveedor de esta tecnología hace pensar a algunos analistas que Apple comenzará a desarrollar sus propios chips de radio para no depender solo de Qualcomm. Según Applesfera, recientemente se filtró que la firma de Cupertino había trasladado el diseño de nuevos módems 5G al equipo de Johny Srouji, su vicepresidente senior de tecnologías de hardware.

Más allá de Qualcomm, que durante el pasado MWC de Barcelona presentó su nuevo módem Snapdragron X55 5G (que puede funcionar en redes 2G, 3G, 4G y 5G), otras tres compañías darán la batalla por llevarse una parte del pastel del negocio de los chips de radio: Samsung, con su Wxynos Modem 5100; Mediatek, con el Helio M70, y Huawei, que tiene su Balong 5000, que será el que incorpore su primer smartphone plegable, el Mate X.

Una boda de conveniencia

Miles de millones. Apple y Qualcomm ponían este martes fin a una vieja disputa legal con miles de millones de dólares en juego. Las reclamaciones por pago de licencias superaban los 7.000 millones. Se desconocen muchos detalles del acuerdo, pero sí se sabe que incluye un pago de Apple a Qualcomm (sin precisar cuantía) y un acuerdo de licencia de seis años, vigente a partir del pasado 1 de abril, que incluye una opción de prórroga de dos años, para el uso de los chips de Qualcomm en los dispositivos móviles de Apple.

Posición dominante.Los iPhone venían funcionando con los chips módem de Qualcomm hasta que en 2016 Apple decidió pasarse a Intel, tras acusar a su anterior socio de usar prácticas ilegales para preservar su posición dominante en el mercado de los procesadores que conectan los terminales móviles con las redes inalámbricas. Según Apple, abusaba de su posición para imponerle cobros excesivos por el uso de su tecnología. Qualcomm, que siempre negó tal extremo, reclamaba el pago acordado por el uso de sus chips en los iPhone durante 2016, que Apple retuvo (los analistas lo estimaron en 5.000 millones).

Beneficio mutuo. El acuerdo deja claro que es una boda de conveniencia. Ambas firmas se necesitan. Qualcomm no podía permitirse el lujo de perder como cliente al segundo mayor fabricante de móviles del mundo y Apple necesitaba garantizarse que sus primeros iPhones 5G llegaran para 2020 y con los mejores chips posibles.

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