Director de la NBA para el mercado EMEA

Ben Morel: “La expansión global de la NBA empezó en Barcelona 92”

El primer NBA Café de Europa abrirá sus puertas en Barcelona el próximo lunes. El ejecutivo afirma que España es una prioridad para el desarrollo internacional del torneo.

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Ben Morel, vicepresidente Sénior y director de NBA para EMEA.

El próximo lunes abrirá sus puertas en Barcelona el primer NBA Café de Europa y el segundo del mundo, después del instalado en Manila (Filipinas). Un gran restaurante de 1.200 metros cuadrados en plenas Ramblas, donde los aficionados a la mejor liga de baloncesto del mundo podrán ver sus partidos en un ambiente Made in USA. El primero de un “agresivo plan de aperturas”, como reconoce el vicepresidente sénior y director de la NBA para Europa, Oriente Medio y África (EMEA, por sus siglas en inglés), Ben Morel (París, 1973), que comienza en Barcelona no por casualidad. “Hay una relación especial entre Barcelona y la NBA. Todo el desarrollo internacional empezó allí, en los Juegos Olímpicos de 1992, con la participación del Dream Team. Cuando vimos la ocasión de abrir con un operador local, en una ubicación como Las Ramblas, entendimos que era una oportunidad excepcional”, afirma. Madrid es otro destino potencial, aunque de momento, explica Morel,el objetivo es el local de Barcelona sea un éxito.

Los NBA Cafés son una vía más en la estrategia de internacionalización de la liga estadounidense, la cual, según el ejecutivo encargado de las operaciones en Europa, “nunca ha vivido un momento mejor”. Las últimas finales, que coronaron a los Cleveland Cavaliers de LeBron James como campeones después de siete partidos, fueron las más vistas desde 1998. Los récords de Golden State Warriors, y de su estrella, Stephen Curry, fueron otros alicientes que han ayudado a consolidar la popularidad de la NBA en todos los mercados. “La acción en la pista no podría haber sido mejor, y también ayuda la presencia creciente de jugadores europeos en la liga. Este año habrá 10 españoles. Es una gran ventaja para nosotros, porque los aficionados no solo siguen a las superestrellas de la liga, sino también a sus héroes locales. Eso ayuda a llevar la NBA de una forma más directa a nuestros fans europeos”, desarrolla Ben Morel. El mayor ejemplo en el caso español es Pau Gasol, al que el ejecutivo define como “un fantástico embajador de nuestro deporte”.

Llevar la experiencia NBA a los aficionados de todo el mundo es la gran preocupación de la competición. Como explica Morel, el 99,9% de los fans que siguen la liga no pueden ver los partidos en las canchas. De ahí que los NBA Global Games, los partidos de pretemporada que enfrentan a algunos equipos estadounidenses con los mejores de Europa, sigan siendo una de las grandes iniciativas. En el caso de España, los Oklahoma City Thunder jugarán ante Real Madrid, el 3 de octubre en el Palacio de los Deportes, y F. C. Barcelona, el día 5 en el Palau Sant Jordi. “Ser capaces de llevar la experiencia NBA de forma directa a los aficionados es clave. Son solo unos pocos partidos los que podemos celebrar cada año, y poder hacerlo en España, que el mercado europeo número uno para nosotros, es fundamental”.

Ben Morel: “La expansión global de la NBA empezó en Barcelona 92”

Otra de las novedades en los últimos meses son los NBA Sundays: cada domingo, un partido se juega a las 21:30, hora española. “Necesitamos distribuir nuestro contenido de una forma más atractiva. Los fans demandan ver cualquier contenido donde y cuando ellos quieran”. Ahí, prosigue Morel, el éxito pasa por ofrecer contenidos relevantes en soportes digitales y en las redes sociales, y además, segmentarlos por ubicación, “de manera que todas las mañanas puedan ver los resúmenes de los partidos, pero también lo que ha pasado con los jugadores locales”.

El objetivo, en definitiva, es buscar una identificación plena con los aficionados europeos. ¿Llegará el día en que los equipos de la NBA sustituyan a los europeos en las preferencias de los aficionados del continente? “No son excluyentes. En unos días, veremos a aficionados del Real Madrid con la camiseta de Oklahoma, pero animando a su equipo local”. En unos días, Europa respirará NBA.

La división europea, “una aspiración a largo plazo”

Casi desde el momento en que la NBA comenzó a crecer en Europa, los rumores sobre la inclusión de los mejores equipos del continente en la liga estadounidense han sido continuos. “Más que rumores, de lo que se habló fue de que, algún día, sería natural ver una extensión de la NBA en Europa”, reconoce el responsable de la competición en territorio europeo, Ben Morel. “Es una aspiración a largo plazo, pero actualmente estamos concentrados en seguir mejorando la competición, trabajar muy de cerca con nuestros socios, como BBVA y Movistar, y dar contenido relevante en el mundo digital y social”. Lo que sí se está dando es una fuga de los mejores talentos del baloncesto europeo a la NBA. Para Morel, “que los mejores jugadores del mundo quieran jugar en la mejor liga del mundo es natural. Pero en la NBA hay hueco para 450, y en Europa sigue habiendo mucho talento”.

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