El Foco

España y sus mercados de tabaco ilegal

Existe un desconocimiento generalizado acerca del hecho de que el comercio ilícito de tabaco en el mundo es una amenaza con una larga trayectoria que prospera en tiempos de crisis económica y política. En la actualidad, por ejemplo, el contrabando de tabaco en el norte de Irak es una de las fuentes de financiación del Estado Islámico. En los Balcanes es un negocio que ha servido como base para la creación y consolidación de grupos criminales en la zona, y que seguirá desarrollándose allá donde haya crisis económicas y políticas, sobre todo porque en tales contextos la demanda de tabaco legal se hace menos sostenible y los fumadores buscan tabaco a menor precio. Adicionalmente, el tabaco ilegal es un gran negocio cuyos beneficios llenan los bolsillos de grupos criminales, grandes y pequeños, y acaban invirtiéndose en otras actividades tanto legales como ilegales. Y en esta encrucijada de oferta y demanda, ¿cuál es la situación en España?

Es un gran negocio cuyos beneficios llenan los bolsillos de grupos criminales, grandes y pequeños

La respuesta a esta pregunta la encontramos en el Informe Transcrime sobre el comercio ilícito de productos del tabaco para España, el cual forma parte del proyecto sobre el comercio ilícito de tabaco que desde 2012 viene desarrollando Transcrime en distintos mercados. Dicho informe afirma que el comercio ilícito de tabaco en España es un problema emergente, especialmente en Andalucía y Extremadura. Estas regiones se encuentran cerca de Gibraltar, donde los cigarrillos se venden a la mitad de precio que en España. Tras el aumento de carga fiscal en 2009-2010, España se convirtió también en un mercado de destino y el comercio ilícito empezó a crecer alcanzando un 8,8% del mercado de cigarrillos en 2013. Contrastemos estos datos con la situación en los años inmediatamente anteriores: entre 1998 y 2010, la penetración del comercio ilícito de productos de tabaco se redujo, pasando del 6% hasta prácticamente el 1% gracias a la eficacia de las distintas actuaciones realizadas para combatir el contrabando.

¿Cuáles son los cuatro factores clave que influyen en el crecimiento o la contracción del comercio ilícito de tabaco?

1. La accesibilidad económica:el precio del tabaco ilegal, y concretamente su precio relativo en comparación con el de los productos legales, es bajo. Además, la crisis económica en España, el elevado índice de desempleo y la disminución del poder adquisitivo de los españoles han favorecido la demanda de este debido a que es económicamente mucho más accesible. Por otro lado, el aumento de la carga impositiva sobre los cigarrillos ha provocado una disminución de las ventas de tabaco legal en España. El aumento del precio de los cigarrillos ha generado una demanda de productos del tabaco más asequibles. Ello queda demostrado por el número creciente de españoles que cruzan a Gibraltar en busca de cigarrillos más baratos.

2. La disponibilidad de tabaco ilegal en bares, tiendas, puestos de venta ambulante y pequeños mercados en España influye de manera positiva en la oferta y la demanda. Asimismo, la gran tolerancia y aceptación social del contrabando son factores importantes a la hora de aumentar la disponibilidad de tabaco ilegal y favorecer la demanda. El hecho de que en las Islas Canarias y otros territorios vecinos (Gibraltar y Andorra) el precio de los cigarrillos sea menor provoca una mayor disponibilidad de productos de tabaco para el contrabando. La regulación y desregulación del sector del tabaco tiene un impacto tanto positivo como negativo en la disponibilidad de tabaco ilegal. Por una parte, la obligación de licencia para los minoristas de tabaco puede ayudar a disminuir la disponibilidad de productos ilegales, así como el hecho de que el CMT (Comisionado para el Mercado de Tabacos) controle el origen y el destino de los productos del tabaco. Por otra, la ausencia de sistemas de licencia para las empresas tabaqueras, mayoristas e importadores puede favorecer el desvío de tabaco de la cadena de suministro legal. Además, los acuerdos para el control de la cadena de suministro entre la Comisión Europea y las cuatro compañías tabaqueras más importantes son legalmente vinculantes solamente para las partes firmantes, no para las tabaqueras menores; hecho que puede influir en el desvío de productos hacia canales ilícitos.

La existencia de zonas de libre comercio como Vigo, Cádiz y Gran Canaria favorece el suministro ilegal

3. La rentabilidad o la capacidad del comercio ilícito para generar beneficios que superen sus costes operativos. La proximidad de mercados como Andorra, las Islas Canarias y Gibraltar, en los que existe una considerable diferencia en la carga impositiva sobre productos del tabaco y, por tanto, en los precios, favorece el contrabando de dichos productos, lo que se traduce en un aumento de los beneficios derivados de este comercio ilícito. La diferencia en el precio de los cigarrillos entre España y otros mercados hacen del comercio ilícito de productos de tabaco una actividad rentable en España.

4. El riesgo: el peligro de detección/acusación/detención así como las sanciones que se puedan imponer a los implicados en este comercio ilícito. La tolerancia de los españoles para con las actividades de contrabando puede favorecer el aumento de la oferta y la demanda de tabaco ilícito dado el menor riesgo para los implicados. Los controles del CMT, que ayudan a la identificación de clientes y a la comprobación de la cadena de suministro del tabaco, aumentan los riesgos para el comercio ilícito de productos de tabaco. No obstante, la existencia de lagunas en los controles de la cadena de suministro (como por ejemplo, la ausencia de un sistema de rastreo y seguimiento de todas las tabaqueras) tiene un impacto negativo puesto que reduce el riesgo para los contrabandistas. La existencia de zonas de libre comercio como Vigo, Barcelona, Cádiz y Gran Canaria favorece el suministro de tabaco ilegal puesto que disminuye los riesgos para los contrabandistas. La permeabilidad de las fronteras entre España, Andorra, las Islas Canarias y Gibraltar reduce el riesgo para los proveedores de tabaco ilegal. La cooperación en la aplicación de la ley en la lucha contra el contrabando de tabaco puede aumentar el riesgo para los traficantes ilegales. De hecho, los acuerdos bilaterales y multilaterales firmados por los responsables aduaneros españoles con otros países tienen un impacto negativo en el suministro de tabaco ilegal por aumentar los riesgos para los delincuentes. Las leves penas impuestas por contrabando de tabaco en España (de 0 a 2 años de prisión) pueden disminuir la percepción del riesgo entre los contrabandistas.

Las autoridades españolas pueden consultar este informe e intervenir en los cuatro factores que rigen el mercado de tabaco ilegal, disminuyendo la accesibilidad, la disponibilidad y los beneficios, y aumentando el riesgo para los delincuentes.

Ernesto U. Savona es profesor de criminología y director de TRANSCRIME Italia.