EE UU: golpeando con un mazo la inflación

La cruda realidad es que, al margen de la Fed y del Congreso, no hay mucho que la Casa Blanca pueda hacer para mover la aguja de los precios

Con los precios de la gasolina y de los alimentos por las nubes, y con la inflación como la principal preocupación de los votantes estadounidenses, no es de extrañar que el presidente Biden esté haciendo todo lo posible –tanto de forma sustantiva como retórica– para luchar contra la inflación.

Sin embargo, la realidad es que, al margen del Congreso, que tiene el control último de la política fiscal, y de la Reserva Federal, que dirige la política monetaria y que el presidente Biden subraya que sigue siendo muy independiente, la Casa Blanca está limitada en lo que puede hacer para combatir la inflación. Hay varios esfuerzos en marcha o en estudio.

1. La liberación de petróleo de la Reserva Estratégica de Petróleo (SPR por sus siglas en inglés): la medida más notable tomada hasta ahora ha sido el anuncio de la Administración Biden a finales de marzo de que liberarían 180 millones de barriles de la SPR, la reserva nacional de petróleo, durante seis meses para ayudar a reemplazar las importaciones de petróleo perdidas de Rusia (estimadas en un millón a tres millones de barriles/día). Sin embargo, dado que las refinerías de Estados Unidos están funcionando casi a plena capacidad, y que la mano de obra, la infraestructura y las consideraciones financieras siguen siendo obstáculos para aumentar la capacidad de refinado, el impacto de la liberación de la SPR ha sido relativamente limitado, y el precio del gas ha seguido subiendo desde el anuncio. Aunque hemos visto que la Casa Blanca centra ahora sus esfuerzos en la capacidad de refinado, nuestra previsión es que el verano podría ver nuevos máximos históricos en los precios en EE UU.

2. La eliminación de aranceles: la Casa Blanca está contemplando la posibilidad de eliminar los aranceles impuestos a China por el presidente Trump, que según algunas estimaciones abarcan casi dos tercios de los bienes importados de China. Sin embargo, creemos que la eliminación de los aranceles sería menos significativa de lo que algunos han alegado en Washington, probablemente recortando alrededor de 0,3 puntos porcentuales del IPC de Estados Unidos si se eliminaran por completo. Si bien esa cantidad parecía significativa cuando el IPC se situaba en el 2%, difícilmente movería la aguja con el IPC básico por encima del 6%. También es posible que el impacto sea aún menor esta vez, ya que las empresas han tenido varios años para ajustar las cadenas de suministro con el fin de mitigar los efectos de los aranceles. De hecho, parece que se ha producido una cierta sustitución de importaciones desde China hacia Europa en los trimestres posteriores a la aplicación inicial de los aranceles. En nuestra opinión, el impacto de la inflación no solo sería limitado, sino que también podríamos ver una reacción política por parte de republicanos y demócratas, así como de los votantes, que tienen la opinión más desfavorable del Gobierno chino de la historia reciente.

3. Combatir los elevados precios de los alimentos: el Gobierno Biden se ha centrado en atacar la inflación de los alimentos mediante el aumento de la producción agrícola nacional y la represión de las industrias oligopolistas que, según alegan, abusan de su poder de fijación de precios, especialmente la industria cárnica. Si bien estos esfuerzos pueden ser útiles con el tiempo para aumentar el suministro nacional de alimentos y hacer que EE UU sea más resistente desde la perspectiva de la seguridad nacional, cualquier esfuerzo dirigido a la producción de alimentos es mucho más a largo plazo y es poco probable que se materialice antes de las elecciones de mitad de periodo.

4. Precios de los medicamentos, créditos fiscales a las energías renovables e inmigración. Los cambios de política en este ámbito podrían ayudar –aunque probablemente con el tiempo y no a corto plazo–, pero todos requieren que el Congreso actúe. La realidad es que muchas de las políticas que la Administración Biden ha impulsado –mucho antes de que la inflación se convirtiera en el problema económico y político que es hoy– requieren que el Congreso actúe. La fijación de precios de los medicamentos (por ejemplo, permitir que Medicare negocie los precios de los productos farmacéuticos de la misma manera que otras partes del Gobierno de EE UU) y los créditos fiscales para las energías renovables formaban parte de la agenda del presidente Build Back Better (BBB), que ha estado moribunda desde diciembre, cuando el senador Manchin echó agua fría sobre ella. Seguimos opinando que se podría elaborar un proyecto de ley BBB reducido, que probablemente incluiría créditos fiscales para las energías renovables, reducciones en los precios de los medicamentos y ajustes en el código fiscal, pero es necesario que se produzcan avances a finales del verano (principios del otoño, a más tardar), y de nuevo el impacto en la inflación a corto plazo sería insignificante.

En resumen, la Casa Blanca entiende que la inflación es un problema tanto económico como político que probablemente será el centro de atención en las elecciones de noviembre. Vemos una tendencia a la baja de la inflación según nos acercamos al final del año –pero que sigue siendo alta– a medida que los consumidores siguen pasando de los bienes a los servicios, el estímulo se desvanece y el endurecimiento de las condiciones financieras frena el crecimiento. La fría realidad es que, al margen de la Fed y el Congreso, no hay mucho que la Casa Blanca pueda hacer para mover realmente la aguja de la inflación. Sin embargo, deberíamos esperar que haga lo que pueda unilateralmente, así como que siga presionando al Congreso para que tome medidas en la agenda del BBB, algo que probablemente no ayudaría a la inflación a corto plazo, pero que podría ayudar a galvanizar a la base demócrata de cara a las elecciones de mitad de mandato.

Libby Cantrill / Allison Boxer son Directora de políticas públicas de EE UU de Pimco / Economista de EE UU de Pimco