Tribuna

Las medidas laborales de Europa: ¿ganancia a corto plazo, dolor a largo plazo?

Las medidas europeas aplicadas para mitigar los efectos de la pandemia han contenido la tasa de desempleo en Europa más que en los EE UU

Las medidas europeas aplicadas para mitigar los efectos de la pandemia han contenido la tasa de desempleo en Europa más que en los EE UU. Si bien reconocemos los riesgos económicos del creciente número de casos de Covid-19 en los EE UU, nuestra previsión es que esta tasa de éxito se revierta antes de finales de año.

Los mercados laborales de EE UU y Europa han mostrado un desempeño sorprendentemente diferente durante la crisis. De febrero a abril, la tasa de desempleo de la zona del euro aumentó sólo 10 puntos básicos hasta el 7,3%, mientras que la tasa de los EE UU (U3) aumentó 1.120 puntos básicos hasta el 14,7%. Desde entonces, la brecha entre las dos regiones se ha estrechado, pero en general se ha mantenido amplia: la tasa de desempleo de los Estados Unidos bajó al 11,1% en junio, mientras que la tasa de desempleo de la zona del euro aumentó ligeramente hasta el 7,4% en mayo (últimos datos disponibles).

Algunos atribuyen la resistencia del empleo en Europa a la mayor inflexibilidad del mercado laboral de la región. Normalmente considerada como una debilidad, la regulación más estricta de la contratación y el despido podría ser una ventaja ahora, ya que está limitando la pérdida de puestos de trabajo. Sin embargo, creemos que la diferencia se debe principalmente al diferente enfoque elegido por los encargados de la formulación de políticas públicas para apoyar los ingresos de los hogares durante la crisis: Mientras que los Estados Unidos se han centrado en las prestaciones de desempleo, Europa ha dado prioridad a la protección del empleo mediante planes de trabajo a corto plazo (STW), por los que los gobiernos pagan una parte de los salarios de los empleados (que oscilan entre el 60% y el 85%) a medida que se reduce su tiempo de trabajo. En resumen, los Estados Unidos han pagado a los desempleados para que el mercado siga su curso, mientras que Europa ha luchado contra las fuerzas del mercado subvencionando a las empresas. ¿Cuál es mejor?

Basándose sólo en los datos de desempleo, la respuesta de Europa parece más eficaz. Sin embargo, las comparaciones directas son un reto. Por ejemplo, dentro de los Estados Unidos, muchos trabajadores actualmente desempleados esperan volver a su empleador anterior, y las investigaciones recientes sugieren que las expectativas de los trabajadores son muy predictivas de las probabilidades de volver a contratar. Esto sugiere que aunque el desempleo oficial de los EE.UU. aumentó más que en la UE, también podría disminuir más rápidamente, a medida que pase la etapa aguda de la crisis. Además, los planes de STW de Europa son caros y varios países están planeando reducir su generosidad a lo largo del año, lo que plantea dudas sobre su éxito a largo plazo.

Desempleo potencial

Esto nos ha llevado a crear una "tasa de desempleo potencial", o un indicador de desempleo europeo ajustado al STW que cuenta a la población del STW como desempleados. Reconocemos que esta suposición es extrema pero, al menos, la medida ofrece un sentido de lo que podría ser el desempleo potencial cuando estos programas de apoyo a corto plazo terminen. En mayo (cuando los datos de desempleo están disponibles para ambas regiones), la población de STW de Europa representaba hasta el 17% de la fuerza laboral en Alemania, el 45% en Francia, el 28% en Italia y el 13% en España (25% en promedio para los cuatro principales países de la zona euro). Usando esta medida ajustada a la política, vemos en la figura 2 que la tasa de desempleo de Europa ascendió al 33% en mayo, contra alrededor del 15% en los EE.UU.2

La pregunta clave en la Europa del futuro es cuántas personas en estos esquemas de STW se convertirán finalmente en desempleados. Suponemos que una parte de ellos (una de cada seis según nuestras previsiones), en respuesta a los cambios estructurales impuestos por la crisis - sectores como los viajes, el turismo, el ocio y la hostelería pueden tardar mucho tiempo en recuperar los niveles anteriores a la crisis, si es que lo hacen. Al mismo tiempo, aunque reconocemos los riesgos de la reciente aceleración de los contagios de Covid-19 en los Estados Unidos, sostenemos que el mercado laboral estadounidense, más flexible y menos propenso a las fricciones, podría terminar funcionando mejor que el europeo en un entorno de cambio estructural.

Al evaluar los riesgos para Europa, también observaríamos que la reducción de las horas trabajadas ha sido más pronunciada: -3,1% intertrimestral en el primer trimestre, frente a -0,7% en EE UU Esto habla de la menor demanda de mano de obra en Europa, lo que indica una perspectiva de empleo más débil en el futuro.

Dejando de lado los riesgos de virus, la tasa de desempleo en Europa y en los EE.UU. será impulsada por la voluntad y la capacidad de los responsables políticos de mantener las medidas de apoyo, por la cantidad de empresas que siguen siendo viables, por la profundidad de los cambios estructurales y por la capacidad de adaptación de cada país. De acuerdo con nuestro pronóstico actual, el reciente y relativo bajo rendimiento del mercado laboral de los EE.UU. no está aquí para quedarse; proyectamos que la tasa de desempleo de los EE UU caerá a alrededor del 9% a finales de año, mientras que la de Europa aumentará a alrededor del 11% durante el mismo período.

Riesgos para el pronóstico

La incertidumbre en torno a nuestros pronósticos de referencia ha aumentado en respuesta a los recientes y divergentes desarrollos de Covid-19 en los Estados Unidos y en Europa. Mientras que Europa hasta ahora ha logrado mantener el contagio bajo control, ha habido un aumento significativo en los casos de COVID-19 en varios estados de EE.UU. que representan alrededor del 40% de la economía de EE UU, algo que podría desafiar nuestras proyecciones.

Otro desafío podría venir del reciente cambio en el comportamiento del consumidor que hemos observado en los EE UU: En las últimas semanas, los ingresos de las empresas y el gasto de los consumidores han comenzado a desacelerarse, especialmente en las áreas que sufren los brotes más agudos. Esto puede aumentar la necesidad de un mayor acomodo fiscal y monetario, e impactará en la dirección de la tasa de desempleo de los Estados Unidos.

Tiffany Wilding, economista de PIMCO para EE UU, y Nicola Mai, portfolio manager y credit sovereign analyst de PIMCO