La mina de coltán en Ourense sintetiza el oro negro para teléfonos móviles

El CSIC y la empresa Strategic Minerals consiguen separar el niobio y el tántalo

Mina Penouta.
Mina Penouta.

La mina de la compañía Strategic Minerals en ­Ourense ha conseguido, gracias a la investigación de Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC), extraer y sintetizar dos de los metales más preciados para la industria tecnológica, el niobio y el tántalo, minerales que conforman el coltán usados en dispositivos móviles y consolas de videojuegos.

El CSIC comunicó este miércoles que ha conseguido a partir de los minerales extraídos de la mina separar el niobio y el tántalo. Hasta la fecha, la mina, que comenzó a operar desde 2018, era capaz de obtener estos elementos de forma conjunta, pero al separarlo se obtendrá más valor a la hora de comercializarlos, según fuentes de la empresa. De momento, se trata de un proyecto de investigación que requerirá de inversiones para llevarlo a escala industrial, comentan desde la compañía.

El coltán es un término coloquial para denominar la mezcla en proporción variable de estos elementos, ya que “es un mineral relativamente escaso que contiene niobio y tántalo y forma parte de los minerales estratégicos para la Unión Europea por sus propiedades para fabricar la mayoría de los dispositivos electrónicos que nos rodean, desde smartphones a consolas de videojuegos”, explica Félix Antonio López, investigador del CSIC en el Centro Nacional de Investigaciones Metalúrgicas (Cenim). Este investigador lidera el proyecto Estannio, en colaboración con las empresas Strategic Mineral y Krown.

La mina Penouta, en la aldea de Viana do Bolo, es la única en Europa en la que se explotan estos minerales estratégicos. Strategic Minerals, de capital español y de otros inversores americanos, revivió un antiguo yacimiento que Rumasa explotó hasta 1982. Concretamente en la actualidad explota balsas y escombreras de la anterior época para en los posteriores años incidir en la roca madre. En esta ubicación la empresa también obtiene estaño y otros minerales como cuarzo, feldespato y mica. Gracias a la investigación, el CSIC ha obtenido lingotes de niodio con una pureza del 97% y del tántalo al 99%.

Los clientes en gran parte son los fabricantes en China. Esta mina europea tiene una importancia estratégica como alternativa a la obtención de coltán de zonas con conflictos bélicos como Congo, y se suma a otras en Brasil o Australia.

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