El mercado británico cuenta con 140 virtuales, encabezados por Virgin Media

Hutchison confía en los virtuales para lograr la compra de O2 en Reino Unido

El parlamento británico y el popular Big Ben.
El parlamento británico y el popular Big Ben.

Cuenta atrás para la publicación de las primeras conclusiones de la Comisión Europea (CE) sobre la investigación de la venta de O2, división británica de Telefónica, a Hutchison, y su posterior fusión con Three. La transacción recibió este lunes fuertes críticas por parte del regulador británico, que aseguró que la competencia se verá afectada por la reducción del número de operadores móviles de red de cuatro a tres. Ahora bien, en el mercado británico hay más actores con presencia en el negocio móvil.

En un informe publicado esta semana, la agencia Fitch explica que la evaluación que Bruselas haga sobre la competencia de los operadores móviles virtuales (OMV) será clave para la aprobación de la fusión de Three con O2.

Según Fitch, la decisión final tendrá lugar en abril, pero es probable que la CE publique una serie de condiciones que deberá cumplir Hutchison para autorizar la operación. La agencia cree que el fortalecimiento de los OMV podría compensar la reducción del número de operadores de red. La firma recuerda que las condiciones sobre capacidad mayorista y espectro fueron claves para autorizar transacciones muy similares en Irlanda y Alemania.

Según la firma especializada MVNO Dynamics, en Reino Unido hay más de 140 OMV, con una cuota de mercado conjunta cercana al 16%. Además, recuerda que Virgin Mobile y Tesco Mobile tienen más de cinco millones de usuarios, mientras que Lebara y Lycamobile, especializadas en llamadas de inmigrantes, tienen un millón de clientes cada uno.

Fitch señala que Virgin y Sky tienen fuerte presencia en la banda ancha en Reino Unido y podrían competir en el móvil. De hecho, recuerda que Virgin opera a través de la red de EE (adquirida por BT) y cuenta con tres millones de clientes móviles, mientras que Sky ha firmado un contrato de OMV con O2 para lanzar su servicio en 2016. A su vez, también la francesa Iliad ha mostrado su interés por entrar en Reino Unido.

En este escenario, Citi indica que el mercado británico cuenta con un buen número de pretendientes a la hora de aplicar los remedies que se impongan, dotando a Hutchison de mayor flexibilidad para negociar. A su vez, para Bank of America, el grupo asiático está bien preparado para abordar el proceso de revisión de esta fusión, mientras que Redburn cree que Hutchison ha presentado una argumentación sólida y cumplirá las condiciones de la CE.

En cualquier caso, en Reino Unido podría repetirse la situación de Alemania. Así, para lograr la aprobación de la compra de E-Plus, Telefónica alcanzó una serie de acuerdos con el OMV Drillisch para venderle la marca Yourfone con sus 235.000 clientes y un amplio número de tiendas junto con un convenio de colaboración en infraestructuras. Este sería el camino a seguir por Hutchison.

Malestar con el regulador británico

Las declaraciones de Sharon White, presidenta del regulador británico Ofcom, en las que pedía a Bruselas que paralizase la compra de O2 por parte de Hutchison porque afectará a los precios de la telefonía móvil en el país ha provocado un gran malestar en el sector. Y es que la operación afecta no solo a Telefónica y Hutchison, sino a otros grupos que tienen en marcha transacciones similares en Italia y Francia.

Entre otras críticas, se ha recordado que White, que ahora pide mano dura con Hutchison, aprobó recientemente sin condiciones la venta de EE a BT, cuando, por ejemplo, Bruselas fue más dura para aprobar la compra de Jazztel por parte de Orange. Así, fuentes del sector recuerdan que la cuota de espectro de la suma de O2 y Hutchison sería similar a la que tiene Vodafone y la mitad de la que tiene BT y EE. En su opinión, la nueva BT es el operador más grande del mercado en términos de número de clientes, ingresos y espectro, y no hay ningún operador móvil capaz de competir.

Con respecto a las advertencias sobre subidas de precios en el móvil, fuentes del sector señalan que entre 2014 y 2015, aumentaron 12% en Reino Unido, mientras que en Alemania, donde el número de operadores de red bajo de cuatro a tres, se han mantenido estables en el mismo periodo de tiempo.