El grupo ha elevado un 10% su oferta hacia América Latina en 2014

Air France apuesta por nuevas fusiones entre las aerolíneas

Frédéric Gagey, presidente y consejero delegado de Air France-KLM.
Frédéric Gagey, presidente y consejero delegado de Air France-KLM.

El grupo Air France-KLM quiere ser la aerolínea de referencia entre Europa y Asia sin perder el paso en cuanto a crecimiento de nuevas rutas entre el continente europeo y América Latina, un mercado en el compite codo con codo con Iberia por el liderazgo, y en el que Air Europa, que ha incrementado su peso con nuevas rutas, aún se mantiene a cierta distancia. El presidente y consejero delegado del grupo franco-holandés, Frédéric Gagey, reconoce que “Iberia se ha retirado mucho de Latinoamérica en estos últimos años”, mientras que Air France ha demostrado “su voluntad de estar presente en ese mercado” y de “ganar” la pugna por este corredor.

El grupo franco-holandés, que celebra este año el décimo aniversario de su fusión, ha incrementado su oferta de vuelos a América Latina un 10% en 2014 dado que para el grupo se trata de “un mercado estratégico”. Así, en los últimos meses ha inaugurado nuevas rutas desde su base en el aeropuerto parisino de Charles de Gaulle como Brasilia y Lima, mientras que ha incrementado el número de vuelos semanales a Santiago de Chile, Panamá, Cuba –donde tanto Air France como KLM cuentan con un vuelo diario– y Sao Paulo, donde los directivos de Air France prevén operar “lo antes posible” con el avión con mayor capacidad de pasajeros de su flota, el Airbus A-380.

Un mercado para el que Air France prepara el desembarco de su nueva categoría superior de asientos, denominada La Première, y que la pasada semana fue presentada en la ciudad china de Shanghai. “El grupo Air France-KLM es ahora mismo el número uno en tráfico premium hacia América Latina desde Europa y también somos líderes en número de destinos y pasajeros transportados”, comenta Gagey. Una batalla en la que lucha con la aerolínea española Iberia, perteneciente al holding IAG.

El presidente de Air France reconoce que más allá de las ventajas comerciales y para los clientes que suponen las alianzas entre aerolíneas como Sky Team o Star Alliance, el futuro del sector pasa por una nueva ola de operaciones corporativas. “La verdadera consolidación del sector está en las fusiones y absorciones”, como las vistas en los últimos años en Estados Unidos –la de Delta con Nortwest y la de America Airlines con US Airways–.

En su caso, la firma gala, inmersa en un profundo programa de reestructuración para poner fin a seis años de números rojos, es socia de la aerolínea del grupo español Globalia, Air Europa, que planea una eventual salida a Bolsa o la entrada de un inversor en su accionariado y con la que Gagey confirma que mantienen una “muy buena colaboración con Air Europa en España a través de la alianza Sky Team”.

El máximo responsable de Air France reconoce además la importancia del mercado español para el grupo para alimentar rutas de largo recorrido, hacia Asia o al continente americano. “Dos tercios del tráfico de Air France que sale de España hacia París son conexiones a otros destinos”, apunta el ejecutivo que destaca la mejoría del mercado español por número de pasajeros en los últimos meses.

Para el grupo galo el mercado asiático, y en especial China, es una apuesta estratégica que ha convertido a Air France en, según Gagey, “la aerolínea europea que transporta a más pasajeros entre Europa y China”. Y es que el país asiático se ha convertido en el segundo mercado de largo recorrido más importante para la aerolínea, por detrás de EE UU, y que el año pasado representó cerca de un 10% de su volumen de negocio mundial en vuelos de larga distancia.

Debate sobre los cielos abiertos

Un mes después de que un tribunal italiano bloqueara la ruta abierta por Emirates entre Milán y Nueva York tras la demanda interpuesta por aerolíneas italianas por problemas de competencia, la denominada quinta libertad aérea sigue centrando el debate entre los grandes gigantes aéreos del Golfo Pérsico –Emirates, Qatar y Etihad Airways– y las aerolíneas europeas, que reclaman que se mantenga cerrada la puerta a que las compañías extranjeras puedan operar rutas aéreas entre Europa y Latinoamérica. Un debate en el que el presidente de Air France prefiere no entrar y apunta a que se trata de “un tema bastante complicado”.

Junto a las aerolíneas del Golfo, las compañías asiáticas han tenido un importante crecimiento en los últimos años, si bien desde Air France señalan a que solo son competencia para ella en “una pequeña parte del tráfico aéreo”, porque nosotros tenemos un abanico mucho más amplio de destinos que ellas”, explica Frédéric Gagey, que afirma que más allá de las conexiones de la aerolínea con Francia, operan en los Países Bajos y otros destinos europeos.

El directivo reconoce además la importancia de la mejora en la concesión de los visados a turistas asiáticos y del Golfo por parte del Gobierno francés, una circunstancia que “ha ayudado muchísimo a mejorar el flujo de pasajeros” entre Asia y Europa.

485 millones invertidos en renovar los asientos

Las nuevas cabinas de La Premiere.
Las nuevas cabinas de La Premiere.

Dentro del plan de transformación de la aerolínea se encuentra la renovación de las clases de sus asientos. Así, Air France ha anunciado una inversión total de 485 millones de euros en la renovación de sus categorías de asientos en sus aviones desde septiembre de 2013, fecha en la que anunció la mejora de la clase Economy, a la que ha destinado 235 millones de euros. Junto a ella, en febrero de 2014 anunció el cambio de toda su clase business, por importe de 200 millones de euros, complementada ahora con la renovación de la categoría La Première, para la que ha invertido 50 millones y que según fuentes del grupo Air France-KLM es “un movimiento estratégico de la compañía”, que contará con un total de 19 aviones Boeing 777-300 equipados con su nueva primera clase.
Una apuesta que coincide en el tiempo con la presentación de una nueva categoría superior por parte de Etihad Airways, la aerolínea de Abu Dhabi, que contará a partir de diciembre con habitaciones privadas con mayordomo y baño incluido.
El primer vuelo de Air France que contará con los nuevos asientos de La Première se realizará el próximo mes de septiembre con un Boeing 777-300 y a lo largo del cuarto trimestre de este año ya operará vuelos con estos nuevos asientos entre París y Nueva York, Singapur y Yakarta, que llegarán a China en el primer trimestre de 2015.
La aerolínea transportó durante 2013 a 52.000 viajeros en la categoría La Première, lo que supuso el 0,3% de los pasajeros de sus rutas de largo alcance, 150 millones en ingresos. El 1,8% del margen de beneficio de su división de largo alcance provino de estos pasajeros. El billete de ida y vuelta desde París a uno de los destinos que disponen de esta categoría cuesta 9.000 euros, 13.000 si es Japón.