Competencia inglesa

Leeds busca inversión española

La ciudad británica quiere atraer promotores de las industrias del diseño y la biotecnología

Leeds es una ciudad al norte de Inglaterra que lucha por situarse detrás de Londres en la lista de los mejores lugares para hacer negocios en Reino Unido. Compite por esa posición con Manchester. Aunque Leeds es más grande, con 700.000 habitantes, y su centro financiero es más poderoso, el aeropuerto de Manchester es mayor y, desde luego, su nombre es mucho más conocido más allá de la gran isla.

Fue en Leeds donde dos trabajadores llamados Michael Marcks y Tom Spencer abrieron su primera tienda en 1894. Consciente de que su nombre no suena mucho, ha decidido abrir sus puertas a los inversores extranjeros. España está entre sus prioridades. A principios de septiembre invitaron a la ciudad a seis periodistas cuyas nacionalidades hablan de sus preferencias: tres chinos, dos alemanes y una española. Su intento de estrechar lazos con nuestro país comenzó en marzo cuando 115 personas se acercaron a la Ciudad Condal al evento Leeds en Barcelona donde empresarios de una y otra ciudad tantearon alianzas.

Pero ¿por qué Barcelona? ¿Por qué Leeds busca inversores en España? "Hemos ido a Barcelona a aprender cómo una ciudad ha logrado crear una marca tan fuerte internacionalmente" explica Deborah Green, consejera delegada de Marketing Leeds. "Además, nuestro tejido industrial es muy similar. En Leeds y en Barcelona la crisis afectó mucho a la construcción y ambas nos hemos refugiado en nuevos emergentes como el diseño o la biotecnología." Otros sectores punteros de la ciudad son las industrias verdes, las farmacéuticas, las nuevas tecnologías y la restauración.

Leeds no tiene ningún plan de incentivos a inversores. En caso de darlos, "se negocian caso por caso" afirma Green. Además, Reino Unido tiene un sistema de incentivos llamado Grant for Business Investment. Su mayor motivo para atraer la atención de los inversores frente a la oferta de la poderosa City londinense es el precio. Abrir un negocio en Leeds es un 30% más barato que en Londres. El impulso de su economía se basa en los servicios financieros y legales. "Cualquier empresa que venga aquí va a tener un asesoramiento de calidad, pero mucho más barato que en Londres. Además, la ciudad está en un lugar estratégico: a dos horas de Edimburgo y a dos horas de la capital", dice Tom Riordan, un alto responsable del Ayuntamiento de Leeds.

En su búsqueda por entablar relaciones con España, Leeds está incrementando sus conexiones también por avión. En 2009 el número de pasajeros que volaron desde o hasta España fue de 795.000 y se estima que este año serán 840.000. Su aeropuerto, Leeds Bradford, ya tiene una conexión diaria con Barcelona. En estos momentos están en conversaciones con Vueling y Spanair para conectar diariamente Leeds con Madrid para 2011.

Por ahora, Santander es la única firma española con presencia en la ciudad. En Leeds está una de sus 23 oficinas regionales.

Pero la visita de Leeds a Barcelona comienza a dar sus frutos. Santiago Nadal es director del bufete SN Abogados, en Barcelona, y uno de los 16 juristas que viajaron de vuelta a Leeds para seguir explorando sus posibilidades. "El mercado español da de sí lo que da de sí. Nos estamos planteando establecer contactos entre despachos para hacer una joint venture, así nuestros clientes tendrían asesoramiento de juristas ingleses para abrir negocios allí y al contrario".

El segundo centro financiero, por detrás de Londres

Con gran tradición de negocios, en Leeds nació la primera caja de Reino Unido, en 1846. El 30% de sus economía se basa en servicios financieros y es el mayor centro proveedor de este tipo de servicios después de Londres. También ocupa el mismo lugar en servicios legales. Hoy su economía crece más rápido que la de París o Milán (entre un 2,5% y un 3% por año), según un estudio realizado entre todas las ciudades europeas. En 2003 fue elegida la mejor ciudad de Reino Unido para realizar negocios.

Entre los grandes nombres financieros que se encuentran en Leeds están HSBC, Asda, First Direct, que tiene sus sede en la ciudad, o Santander. La española tiene allí el centro de negocios de la región de Yorkshire que le reporta una facturación anual de más de un millón de libras al año.