Aerolíneas

Multa récord a British Airways por pactar precios con Virgin

British Airways deberá pagar una multa récord de 398,8 millones de euros, lo que equivale al 3,1% de su facturación, por haber pactado con Virgin Atlantic el recargo a sus clientes ante la subida de combustible en vuelos de larga distancia. Virgin no pagará la multa por haber sido la primera en delatar este pacto que viola la Ley de Competencia. Korean Air Lines ha sido sancionada también por el mismo motivo con 228 millones.

Multa récord a British Airways por pactar precios con Virgin
Multa récord a British Airways por pactar precios con Virgin

La Oficina de Competencia de Reino Unido (Office of Fair Trading) ha sancionado a British Airways con una multa récord de 121,5 millones de libras (179,8 millones de euros). El motivo: haber pactado con Virgin Atlantic recargos de combustible a los clientes en los vuelos de larga distancia. También el Ministerio de Justicia de Estados Unidos le pondrá una sanción por hacer ese cobro adicional de 300 millones de dólares (219 millones de euros). De este modo, la compañía británica tendrá que pagar la friolera de 398,8 millones de euros por violar la ley de competencia, lo que equivale al 3,1% de su facturación que se sitúa en 12.568 millones de euros.

Sin embargo, según la ley de competencia, Virgin se salvará de pagar estas cantidades porque fue la primera en delatar ante las autoridades el contenido de las negociaciones entre ambas aerolíneas. Así entre agosto de 2004 y enero de 2006, empleados de las dos empresas se reunieron en seis ocasiones a fin de intercambiar sus políticas de precios y fijar cargos. Trataban de hacer frente a la subida de combustible que estaban sufriendo. Los clientes tuvieron que abonar en ese periodo una cantidad adicional en los vuelos de largo recorrido de entre 5 y 60 libras.

El consejero delegado de British Airways, Willie Walsh, espera que 'los pasajeros no se sientan engañados por estos cobros ya que forman parte de una forma legal de afrontar costes'. Pero también expresa su malestar por el comportamiento de estas personas que pactaron precios. Lo define de 'inaceptable', y lo condena 'sin reservas'. En un comunicado, British asegura 'haber colaborado en todo momento con la Oficina de Competencia'.

La aerolínea británica, propietaria del 10% de Iberia y potencial compradora de la compañía de bandera española junto a TPG, trata de reducir sus costes para elevar resultados un 10% . En cuanto a Virgin Atlantic, aunque la ley le exima de multas, las autoridades impondrán acciones legales contra el personal que participó en esas reuniones para fijar recargos.

La aerolínea provisionó 518 millones para sanciones

British Airways ya estaba preparada para afrontar una multa récord. En octubre de 2006, su director comercial Martin George y su responsable de comunicación, Ian Burns, que se encontraban bajo sospecha, se acogieron a una excedencia para dejar la compañía. La aerolínea sabiendo lo que le esperaba, estimó una provisión de 350 millones de libras (518 millones de euros) para pagar todas las sanciones relacionadas con competencia. Ante las noticias parecidas ayer, las acciones de British Airways retrocedían un 2,9% hasta los 389,7 peniques. Pero no es la única aerolínea bajo sospecha relacionada con los pactos sobre precios. El Departamento de Justicia de Estados Unidos anunció también ayer una elevada sanción a Korean Air Lines por ese mismo motivo. El importe de esta multa es de 300 millones de dólares (228 millones de euros), informa Bloomberg.