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España, entre los favoritos del Mundial

La selección española de baloncesto nunca había estado tan cerca del oro. Doce jugadores, de los que cuatro competirán el año que viene en la NBA, y un líder, Pau Gasol, elegido entre los mejores de la mejor liga del mundo, lucharán por conseguir el primer título internacional del básquet español. Son, por detrás de los estadounidenses, los favoritos para llevarse el Mundial de baloncesto de Japón, que se celebra desde este fin de semana y hasta el 3 de septiembre.

La generación del 80 (Gasol, José Manuel Calderón y Juan Carlos Navarro, entre otros), que se proclamó campeona del mundo júnior en 1999, ha acumulado éxitos en los europeos (bronce en 2001, plata en 2003), buenos resultados (quinto puesto en el Mundial de Indianápolis 2002) y alguna decepción (séptima plaza en los Juegos Olímpicos de Atenas 2004). El año pasado, sin Gasol -que renunció para descansar- sólo pudieron ser cuartos en el Eurobasket de Serbia y Montenegro.

El jugador de Memphis Grizzlies vuelve después de ser elegido en el All-Star de la NBA, formado por los 24 mejores de la liga estadounidense. Junto a él estarán Calderón, el más veterano Jorge Garbajosa -que será compañero suyo en Toronto Raptors la próxima temporada- y Navarro, elegido mejor jugador de la liga española y tentado por la NBA, aunque sigue en el Barcelona. Completa el cinco titular el capitán, Carlos Jiménez. En el banquillo, otro NBA: Sergio Rodríguez (Portland Trail Blazers).

España no debería tener complicaciones para pasar en el grupo B, en el que se enfrentará a su bestia negra, la Alemania de Dirk Nowitzky -que la eliminó en 2002 y en 2005-, y a Nueva Zelanda, cuarta en el último Mundial. La cuarta plaza que clasifica para octavos de final se la repartirán, previsiblemente, Panamá, Angola y el anfitrión, Japón.

Quedar primero es fundamental, porque supondría enfrentarse al cuarto del grupo A, seguramente Líbano, Venezuela o Nigeria. De no hacerlo, podría tocar en suerte Francia -que derrotó a España por 30 puntos en la lucha por el bronce europeo el año pasado-, Argentina, campeona olímpica, o Serbia y Montenegro, campeona del mundo aunque en horas bajas. A estos dos últimos ya les ha ganado España en su preparación para el torneo de Japón, de la que ha salido invicta y sin visos de debilidad.

En el otro lado del cuadro destacan el campeón de Europa, Grecia, y el gran favorito, Estados Unidos, también invicto en los amistosos de preparación. Por primera vez serán 24 y no 16 los equipos en un Mundial.