Peter Smith

'Hay que aprovechar las tecnologías para que las películas se vean más'

Es el máximo responsable de uno de los estudios cinematográficos de mayor peso. Reconoce los retos derivados de las nuevas tecnologías, pero sabe que su objetivo es hacer que las películas de Universal lleguen a los hogares, y da igual que sea a través de la televisión, el DVD... o internet.

Una noche, al volver a casa, Peter Smith se hizo dos promesas al encontrar a su mujer pirateando por internet un capítulo de la serie Perdidos: que haría todo lo posible porque Universal adoptase las nuevas tecnologías para satisfacer la nueva demanda de la audiencia y que dedicaría el mismo entusiasmo a meter en la cárcel a gente que, como su esposa, se descargase ilegalmente contenidos a través de la red. 'Esto último aún no lo he logrado', bromeó el presidente de Universal Picture International en su visita a Madrid, donde presentó junto a Telefónica el primer servicio legal en España de venta de películas por internet. Con ese ejemplo, el ejecutivo británico resumía la dicotomía que plantea Internet a la industria del entretenimiento: una amenaza y una enorme oportunidad.

Acaban de cerrar un acuerdo con Telefónica. ¿Cómo lo valora?

Es el cuarto que firmamos en Europa, pero es el primero que cerramos con una gran operadora y el primero en el que probamos el modelo de dos copias, ya que en este caso el cliente recibe dos ficheros digitales al comprar una película. Los otros acuerdos han sido en Reino Unido, Francia y Suecia, pero allí el contacto con el cliente final se hace a través de distribuidores online especializados. En el caso de Telefónica es ella la que da directamente el servicio y valoramos muy positivamente su tamaño, su capacidad de marketing, su potencial económico y su compromiso con este sector, pues ya tiene un portal de descarga de contenidos digitales, donde ofrece música.

'Sentimos urgencia en abrazar las nuevas tecnologías para aprovechar nuevas opciones de negocio'

'Hemos invertido unos 40 millones en los servicios 'online' que hemos lanzado en Europa'

'Estudiamos firmar un acuerdo internacional con Google, iTunes y con Amazon'

¿Planean ustedes cerrar más acuerdos con otras operadoras?

Sí. Estamos negociando con otros posibles socios en Europa. Probablemente habrá uno o dos anuncios más en la segunda mitad del año, seguramente en Alemania y Reino Unido.

¿Es demasiado tarde para acabar con la piratería?

Nuestra opinión es que primero hay que dar alternativas legales. Hecho esto, ya no hay excusas para piratear, porque la vía legal da a los usuarios más seguridad y garantía de calidad. Universal está invirtiendo todos sus esfuerzos en este producto para evitar situaciones como las de España, país que más piratería tiene de Europa Occidental. Existe un estudio que demuestra que el negocio del cine en España ha caído un 30% debido a la piratería, y de ese porcentaje tres cuartas partes son debidas a las bajadas ilegales por internet.

Quizá el éxito de las descargas legales esté en poner precios atractivos.

Seguro, y eso es lo que estamos tratando de aprender a través del despliegue de estos servicios de descargas. El usuario nos irá dando pistas y el precio irá evolucionando según el mercado lo demande. Aún así, he de decirle que en los estudios de mercado que hemos hecho lo que más nos reclaman los consumidores es portabilidad, libertad de elección, quieren poder pasar las películas a tantos formatos y reproductores como sea posible y eso se les puede garantizar.

¿Cómo está adaptándose Universal a la era digital?

Como empresa tenemos que abrazar culturalmente las nuevas tecnologías, ser pioneros en este campo. Sentimos verdadera urgencia de seguir con el despliegue de servicios de descarga y abrir más ventanas para que la gente acceda a nuestros contenidos; que sea ella quien elija qué canal prefiere porque uno no tiene porqué ir en detrimento del otro. Lo que hemos visto hasta ahora es que cada vez que ha habido un cambio de formato, éste ha hecho crecer el mercado. Ocurrió cuando salió el vídeo, cuando llegó la televisión de pago y con el vídeo bajo demanda. Y si mira el ciclo de las películas desde los años 70 verá que cada día más gente ve nuestros títulos. Internet simplemente hará que este volumen sea aún mayor. Sí es cierto que se acortará el ciclo de comercialización de las películas entre cine/DVD/vídeo bajo demanda/televisión de pago, y ello impulsado por los propios clientes, que no están dispuestos a esperar, y por las empresas que ofrecen más canales más rápidamente.

¿Cuánto han invertido hasta ahora en la puesta en marcha de los servicios de descarga?

Desde abril, unos 30 millones en los cuatro acuerdos que le he citado. Y aunque en conjunto no esperamos que las descargas representen más de un 1% de nuestro negocio, los resultados se sitúan por encima de las expectativas. Es una apuesta de futuro.

'GE nos presiona para que seamos más agresivos'

Universal Pictures tiene 8.000 empleados, ingresos anuales de 5.000 millones de dólares, produce al año unas 15 películas y tiene un catálogo histórico de más de 4.000. Su facturación ha crecido un 38% durante los últimos años, frente a la media del 19% del sector.

Según Peter Smith, hay tres hechos que les ha beneficiado: 'El primero es que últimamente hemos tenido éxitos de productos muy importantes, como Brokeback Mountain o King Kong. En segundo lugar, hemos conseguido ampliar nuestro alcance en cuanto a distribución territorial gracias a la joint-venture con la distribuidora Paramount. Y, por último, la presión que recibimos de General Electric tiene un 80% de NBC Universal, propietaria de Universal Pictures para que seamos más agresivos en nuestros planes de negocio. Esta es la misión principal de la alta dirección. GE es una empresa enorme y nos está animando para que tengamos ideas creativas; si las tenemos, ellos nos dan los recursos necesarios para llevarlas a cabo'.

Pero, pese a estos datos que la sitúan como uno de los pesos pesados del sector, la era digital no les permite dormirse. Universal está probando en Reino Unido steches cómicos para el móvil; busca sinergias entre la comunidad online iVillage.com que acaba de comprar y que va dirigida a mujeres con su serie de televisión Tuday dirigida al mismo público, y ve encantada como en los primeros seis meses del año los usuarios del iPod Video se han descargado 10 millones de capítulos de nuestras series de televisión. 'Es un mercado alentador', concluye.

Portales. 'Youtube es un ejemplo de éxito para la industria'

¿Las tiendas online permitirán comercializar producciones de nicho, no sólo los títulos comerciales más propios de cadenas como Blockbuster. ¿Se plantea Universal modificar sus producciones para atender nuevos mercados?

Internet puede dar lugar a producciones más especializadas, locales. Precisamente la NBC, propietaria de Universal, ha firmado recientemente un acuerdo con un joven productor de 15 años muy prometedor que lleva tiempo colgando sus vídeos en Youtube, una web que se ha hecho más popular que Yahoo y que otras. Se ha convertido en un auténtico ejemplo para toda la industria. En Universal todavía estamos viendo cómo vamos a modificar nuestros contenidos, formatos, para aprovechar al máximo las posibilidades de negocio que existe en estas tecnologías, pero le aseguro que vamos a ver cosas muy innovadoras en los próximos dos años. Un ejemplo es el programa de televisión The Office: desde que se empezó a poder bajar desde internet se ha vuelto popularísimo. Las sinergias entre unos medios y otros son importantísimas. Ya no son sólo los medios de comunicación los que popularizan una serie, ahora también es cosa de internet.

¿Sería descabellado pensar que a Universal le podría interesar comprar Youtube?

No se puede descartar, pero ahora sería bastante caro risas. Si la hubiéramos comprado hace dos años...

Pero hace dos años no tenía el poder de hoy.

Siempre hay que buscar productos y Youtube es el mejor ejemplo reciente de una página que ha nacido de la nada y que ha conseguido explotar enormemente. Nos gustaría haber tenido la visión para haberla comprado antes.

¿Google y CBS mantenían conversaciones para poner en marcha un servicio de búsqueda de vídeo y de vídeo bajo demanda. ¿A ustedes les interesaría algo similar?

En Google Vídeo la gente puede enviar sus propios vídeos y los estudios cinematográficos lo están usando para promocionarse. Nosotros no tenemos un acuerdo internacional con Google, pero es algo que estamos considerando y que vamos a intentar desarrollar también con iTunes y con Amazon.