Ciencia

Una nueva técnica permitirá convertir gas natural en diesel

Petroleras de Noruega y Suráfrica han descubierto un método innovador que transforma el gas natural en diesel. Según ha hecho público hoy la petrolera noruega Statoil ASA, el nuevo combustible podría convertirse en una alternativa comercial al crudo.

El consorcio GTL.F1, formado por la petrolera noruega Statoil ASA, la surafricana PetroSA y la compañía de ingeniería Lurgi, han conseguido demostrar la viabilidad de un proceso químico conocido como "De Gas a Líquidos" -GTL por sus siglas inglesas-, que convierte el gas natural en diesel.

El gas natural, a alta temperatura, sometido a presión con vapor y oxígeno, produce una mezcla de hidrógeno y monóxido de carbono, llamada gas sintético, informaron las tres empresas en un comunicado conjunto. Esa mezcla, posteriormente, se cataliza en un reactor, con el que se obtiene una variedad de hidrocarburos, que a su vez se pueden descomponer en diesel y otros combustibles ligeros, explicaron.

El diesel que resulta del proceso químico tiene un alto índice de cetano y nada de sulfuro ni óxido nitroso, por lo que es ecológico, según afirma el comunicado. "El logro demuestra que el proceso de conversión de gas a líquido es una alternativa viable a la producción de combustibles hidrocarburos y potencialmente puede reducir la dependencia mundial de crudo", según explica la nota emitida por las compañías.

Un "importante hallazgo

El director ejecutivo del consorcio, Matthias Wagner, ha afirmado que "el rendimiento del reactor y la capacidad selectiva del catalizador superó los propios objetivos de los técnicos". El vice-presidente de Statoil, Roger Johansen, por su parte, ha calificado la tecnología de "importante hallazgo".

El experimento fue realizado el pasado mes de junio en una planta situada en la Bahía de Mossel, en Suráfrica, integrada en una refinería de la petrolera estatal de ese país africano, PetroSA, señaló la nota de prensa. La instalación posee el mayor reactor del mundo para la conversión de gas a diesel y puede producir 1.000 barriles diarios de hidrocarburos.