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Las nuevas telefónicas vienen de internet

Ebay, Google, Yahoo y MSN perfilan sus servicios de voz para conquistar un mercado prometedor

Pagar por las llamadas telefónicas es algo del pasado. Esta frase que hizo suya el fundador de Skype, Niklas Zennstrom, es más cierta hoy que nunca después de que los gigantes de internet se hayan lanzado a hacer la competencia a los operadores tradicionales. La propia Skype ha perdido su independencia, tras ser absorbida por el mayor mercado digital del mundo.

Ebay ha pagado más de 2.600 millones de dólares (unos 2.100 millones de euros) esta semana por esta puntocom que permite al usuario llamar gratuitamente de un ordenador a otro y efectuar comunicaciones con teléfonos fijos y móviles pagando tarifas muy reducidas.

Después del estallido de la burbuja tecnológica choca el precio que Ebay ha pagado por una empresa que sólo factura 5,6 millones de euros. La operación no resulta tan disparatada cuando se observa el potencial de la telefonía por internet. Skype ha logrado en sólo dos años de actividad 54 millones de usuarios (1,1 millones en España), que crecen a un ritmo de 150.000 nuevos suscriptores al día, y cuenta con dos millones de clientes adscritos al servicio de pago.

La telefonía es ya una aplicación más de la red, como el correo electrónico

El año pasado, la telefonía basada en la red generó en EE UU unos ingresos de 231,8 millones de dólares, según datos de In-Stat, que prevé que este mercado alcance los 4.800 millones en 2009. En Europa, los últimos datos manejados por Skype mostraban que esta fórmula de comunicación había restado ya un 25% de ingresos a las teleoperadoras tradicionales. La telefonía se está convirtiendo en una aplicación más de internet, comparable en coste al correo electrónico.

Este fenómeno, que ha abanderado la compañía de Zennstrom, ha sido entendido por otros grandes de la era de internet que han incorporado a sus servicios de mensajería instantánea la voz, como Microsoft y Yahoo. El último en sumarse ha sido Google, que hace unas semanas presentó su servicio Google Talk, que ya sumaba en un mismo producto la mensajería y las llamadas.

El salto para permitir conversaciones de PC a teléfonos ninguno de estos tres lo ha dado, aunque la compañía de Bill Gates ha anunciado la compra de la empresa Teleo justo para poder ofrecer este servicio y Yahoo trabaja con operadores como BT en la misma dirección.

En ese punto, Skype les saca delantera, al igual que otros proveedores puros de telefonía IP, como la española PeopleCall. Precisamente este servicio es clave para que estas nuevas operadoras telefónicas hagan rentables sus negocios, ya que de PC a PC no producen ningún ingreso.

La calidad de la voz a través de la red ya es suficientemente buena como para representar una amenaza al teléfono de toda la vida. Y resulta una evidencia de que la convergencia entre las telecomunicaciones y la informática es una realidad. Del mismo modo que Telefónica puede ofrecer a través del ADSL televisión, Yahoo o Microsoft pueden dar llamadas convirtiéndose en claros rivales de las empresas que tradicionalmente han invertido en infraestructuras de comunicaciones.

PEOPLECALL, operador puro

Es un auténtico operador pues no limita su servicio al ordenador y permite la comunicación entre cualquier tipo de equipo, teléfono, centralita o software que cumplan los estándares SIP. Su oferta incluye un número de teléfono público que permite recibir llamadas de fijo y móvil sin cuotas mensuales, ni obligación de consumo, y tiene un sistema propio de comunicación gratuita entre PC.

La española PeopleCall ha creado, además, una red de distribución que ofrece asistencia a cualquier cliente en la instalación y la configuración de los sistemas, especialmente en empresas.

En su contra está que no han sabido crear una comunidad de clientes que extienda de forma natural su base de usuarios y que el lenguaje que domina su web y aplicaciones es el español, lo que frena su expansión por la red.

SKYPE, el efecto red

Basado en las redes P2P que permiten el intercambio de archivos entre ordenadores sin pasar por un servidor central, Skype ha sabido ofrecer una gran calidad de voz y una gran eficiencia en las comunicaciones. Su software gratuito se ha extendido entre los internautas con el boca a boca, como lo hizo Kazaa, uno de los sistemas de intercambio de canciones MP3 más populares de internet que también inventaron los creadores de Skype.

Además, Skype ha sabido abrir su plataforma para que cualquiera que pueda integrar en una página web su servicio de llamadas o de mensajería instantánea. Con esta iniciativa Skype ha logrado una presencia internacional, que ahora se va a ver favorecida por los recursos financieros de eBay, que cuenta con 157 millones de usuarios que intercambian cinco millones de mensajes al día y que ahora van a poder sustituir por llamadas gratuitas. Su mayor debilidad es que el usuario tiene que estar siempre conectado para realizar la comunicación.

MSN, en todos los PC

El 98% de los usuarios de mensajería instantánea en España usan el servicio del portal de Microsoft, que cuenta con más de 170 millones de usuarios (7 de ellos son españoles). Esto le sitúa en un punto de partida muy interesante frente a sus competidores.

La voz y la videollamada ya forman parte de su Messenger 7.5, que se lanzó hace cuatro meses en el mundo. Recientemente ha incorporado nuevos servicios como la Voz Clip para mejorar las conversaciones de audio entre ordenadores.

Como fortaleza, todas las aplicaciones de Microsoft ya incorporan funcionalidades de comunicación y colaboración, lo que puede ser una mecha muy rápida para propagar su servicios de llamadas. Pero tiene debilidades: la entrada de nuevos servicios y usuarios puede verse recortada porque Microsoft limita el uso de Messenger a su sistema operativo Windows. Tampoco ofrece aún llamadas a teléfonos, una laguna que va a cubrir con el producto que resulte de la compra de Teleo.

VONAGE, fuerte en EEUU

Ha logrado cerrar su primer millón de suscriptores gracias a una revolucionaria oferta de tarifa plana en llamadas. Vonage tiene una estrategia muy diferente a los portales de internet pues sustituye el teléfono convencional, dando a cada cliente un número telefónico público y todos los servicios para sustituir la línea analógica por una de banda ancha. Los usuarios no notan ninguna diferencia más que en sus facturas telefónicas, aunque sus terminales están bloqueados para usarse con otros proveedores y el usuario paga una cuota mensual. Con este sistema Vonage quiere proteger la inversión que hace en la captación de clientes. Hoy, la firma sólo opera en EE UU y Canadá, aunque ha intentado sin éxito instalarse en el Reino Unido.

YAHOO, la integración

La integración de todos sus servicios es una de las principales virtudes de Yahoo. Su producto de mensajería es uno de los más conocidos de internet, al que recientemente ha incorporado la voz y el servicio de videollamadas. Todo se ofrece de manera totalmente gratuita para sus usuarios, que tienen un gran sentimiento de comunidad lo que favorece la captación de nuevos adeptos. El acuerdo en EE UU con Net2Phone permite realizar llamadas a teléfonos fijos pero el servicio no es de muy buena calidad, según las críticas más extendidas. Y en todos sus sistemas la comunicación sólo es posible cuando los usuarios están conectados.

La firma ha iniciado una política de alianzas como la firmada con BT en el Reino Unido para crear un servicio telefónico de pago más atractivo que el actual.

GOOGLE, el último en llegar

El buscador más usado de internet ha sido el último de los grandes de la red en lanzar su servicio de mensajería, que ha llegado ya con la voz integrada. Esto puede ser un problema, pero nada que no pueda superar este gigante que no para de ganar adeptos a medida que lanza nuevos servicios como su sistema de correo Gmail, o el Google Earth para ver la tierra a vista de pájaro.

Google ha tenido visión de futuro al utilizar en su servicio de llamadas un protocolo abierto (Jabber), que permite que otros programadores desarrollen soluciones compatibles con Google Talk. Pese a su popularidad, la firma aún tiene que explotar mejor la integración entre sus servicios para crear un sentimiento de comunidad y permitir comunicarse de PC a teléfono.