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Toyota saca ventaja en el mercado de los coches híbridos

Toyota Motor, el segundo mayor fabricante de automóviles del mundo, aumentó en abril un tercio su producción del Prius, un vehículo propulsado con gasolina y electricidad, debido al encarecimiento del petróleo, que ha incrementado la demanda de coches con un menor consumo de combustible.

La producción del llamado auto híbrido se ha elevado hasta 10.000 unidades al mes, desde 7.500, señaló Shigeru Hayakawa, un portavoz de la compañía en Tokio. La fábrica del modelo Prius en Aichi, en el centro de Japón, tiene capacidad para producir 130.000 unidades al año con horas extras, el 44% más que el récord anterior de producción, recalcó Hayakawa.

Los 20.500 euros que cuesta el Prius, más de un 10% por encima del de un automóvil similar propulsado sólo por gasolina, está atrayendo a los consumidores de EE UU desde que la gasolina de octanaje regular subió un 39% como promedio este año, a 1,69 euros el galón (3,78 litros). General Motors y Ford Motor empezarán a vender sus primeros modelos híbridos este año, siete años después de que Toyota presentara el Prius.

El modelo híbrido de Toyota emite un 90% menos de gases nocivos que un coche nuevo promedio con motor de la misma potencia

'Toyota es claramente el jefe de la manada', dijo Atsushi Osa, que coadministra el equivalente a 38.525 millones de euros en Sumitomo Mitsui Asset Management en Tokio. La empresa 'tiene un enorme potencial en tecnología respetuosa con el medio ambiente en sus planes de aumentar la oferta'. El presidente de Toyota, Fujio Cho, anunció a Bloomberg en junio del año pasado que la empresa planeaba duplicar su gama de híbridos a seis modelos para 2006, instalando los motores mixtos de gasolina y electricidad en camionetas, vehículos todoterrenos y sus automóviles de lujo Lexus. Toyota vende su tecnología híbrida a Nissan y Ford.

Ford proyecta fabricar una versión híbrida de su todoterreno Escape desde el mes que viene en Estados Unidos, mientras que General Motors planea vender camionetas híbridas de gran volumen desde este año. Nissan planea lanzar un sedán híbrido, el Altama, en Estados Unidos en 2006.

El Prius puede hacer hasta 89 kilómetros con un galón de gasolina (3,78 litros) en conducción combinada por ciudad y carretera, y emite el 90% menos de gases nocivos por el escape que un coche nuevo promedio con motor de la misma potencia, según la Agencia de Protección del Medio Ambiente de Estados Unidos. El todoterreno Hummer H2 de General Motors hace unos 17,6 kilómetros por galón.

Las ventas del Prius subieron más del doble en los primeros cuatro meses del año, hasta 37.396 unidades, por la demanda en Estados Unidos y Japón, por lo que podría alcanzar el récord de venta de 130.000 unidades este año. Toyota vendió más de 120.000 Prius en los últimos seis años y planea vender 300.000 híbridos en todo el mundo para 2006.

El Prius permaneció en los concesionarios de EE UU un promedio de apenas seis días en abril, el menor tiempo para cualquier modelo vendido en el mayor mercado automovilístico del mundo, según J. D. Power & Associates. El híbrido es más popular en California y fue el vehículo elegido por el actor Tim Robbins en febrero de este año para acudir a la ceremonia de entrega de los premios Oscar.