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¿De vacaciones al espacio? La NASA prepara vuelos comerciales

La NASA intensificó hoy los contactos con representantes de la empresa privada en los primeros pasos destinados a crear un servicio comercial para llevar pasajeros al espacio.

El astronauta Edwin E. Aldrin Jr en la Luna en julio de 1969.
El astronauta Edwin E. Aldrin Jr en la Luna en julio de 1969.

Con esa idea, que comenzará con vuelos orbitales para quienes puedan pagarlos, las autoridades de la agencia espacial estadounidense se reunirán el jueves con empresarios que busquen sumarse al servicio, que usará 50 millones de dólares concedidos a la NASA por el presidente Barack Obama en el marco de su programa de estímulo económico.

Fuentes de la NASA indicaron que esperan recibir propuestas para el proyecto en un plazo de 45 días. Los resultados de su evaluación se darán a conocer a finales de septiembre.

Entre las firmas que han expresado interés se cuentan Ball Aerospace and Technologies Corporation, Airborne Systems, SpaceX, Boeing, Tether Applications, Retro Aerospace, Emergent Space Technologies, Davidson Technologies y Paragon Space Development Corporation.

"Estos esfuerzos apuntan a patrocinar la actividad empresarial, el crecimiento del empleo en ingeniería, análisis, diseño e investigación, el crecimiento económico a medida que se creen nuevos mercados", indicó en un comunicado el Centro Johnson de Vuelos Espaciales de la NASA en Houston (Texas).

La NASA tuvo que esperar meses para que los legisladores aprobaran el plan de gastos presentado al Congreso en abril.

Fuentes legislativas y de la industria aeroespacial señalaron que el senador republicano Richard Shelby demoró el trámite porque quería que los 400 millones de dólares asignados a exploración se gastaran en el programa Constellation, que reemplazará al de los transbordadores en 2015.

Los sistemas de ese programa incluyen los cohetes Ares I y Ares V, que se desarrollan en el Centro Marshall de Vuelos Espaciales en Huntsville, Alabama.

Por otra parte, la NASA ya se ha comprometido a comprar servicios de lanzamiento comercial de carga para fletes hasta la Estación Espacial Internacional (EEI) con las firmas privadas Space Exploration Technologies (SpaceX), de California, y Orbital Sciences que tiene su sede en Virginia.

El contrato inicial estipula que SpaceX proveerá 12 vuelos con un costo de 1.600 millones de dólares, en tanto que Orbital Sciences deberá proporcionar ocho vuelos a un costo de 1.900 millones de dólares.

Los contratos requieren que las dos compañías envíen un total de 20 toneladas de carga, cada una, hasta la EEI hasta fines de 2016.

A mediados de julio el Congreso aprobó el plan de la agencia para el gasto de 1.000 millones de dólares en fondos de la ley de Recuperación y Reinversión, un paquete de estímulo económico de 787.000 millones de dólares, promulgado por el presidente Barack Obama en febrero.

Dentro de esa partida presupuestaria hay 400 millones de dólares asignados a los programas de exploración de la NASA, y de esos 90 millones de dólares se gastarán en programas de tripulación y naves de carga.

Dentro de esa porción están los 50 millones de dólares destinados a alentar la participación del sector privado en el desarrollo de naves comerciales.