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Nike encuentra a su nuevo rey Midas

The chosen one' (el elegido). Sports Illustrated dedicó en febrero de 2002 su portada a un colegial de 17 años que jugaba al baloncesto en St. Vincent-St. Mary, una pequeña escuela de Akron (Ohio). Han pasado casi dos años y el nuevo mesías de la canasta ya ha debutado en la NBA. Se llama LeBron James y juega con el 23 en los Cleveland Cavaliers.

Además del número, James comparte con Michael Jordan firma de ropa. Nike ganó en mayo el pulso a Adidas y a Reebok tras meses de negociaciones. A pesar de que aún no había jugado un solo partido como profesional, Phil Knight, presidente de Nike, lo tenía claro: James sería el sustituto de Jordan como buque insignia de la marca.

La multinacional firmó un contrato de siete años de duración valorado en 90 millones de dólares con el chico. Tan sólo el golfista Tiger Woods tiene un contrato superior con Nike: cinco años por 100 millones. Knight espera rentabilizar el fichaje a partir del próximo 20 de diciembre cuando saque las Air Zoom Generation que calza. Los analistas creen que, de salir bien, la jugada permitirá a Nike continuar con el liderazgo en el mercado de zapatillas deportivas en EE UU, que mueve más de 7.000 millones cada año. 'Nike tiene ahora un icono alrededor del cual construir una nueva imagen y lanzar una línea de productos', según señala John Shanley, analista de Wells Fargo, a Bloomberg.

Los márgenes en la industria deportiva son estrechos y tener una estrella en nómina permite a las compañías aumentar el precio de sus productos. 'A Nike le costó años y millones crear una marca y cobrar 175 dólares por un par de Air Jordan', escribía esta semana John Gapper en el Finantial Times.

La apuesta de Nike no deja de tener riesgos. Ha pagado una fortuna por un joven inexperto que dio el salto desde el colegio a la mejor liga del mundo sin pasar por la universidad. 'James juega ahora con tipos duros', señala Shaley. 'Que la gente se compre unas zapatillas porque lleven su nombre va a depender de que responda a las expectativas'. Nike bien sabe el riesgo que se corre al pagar tanto dinero por un joven. Tras arrebatar a Kobe Bryant, alero de Los Ángeles Lakers, a Adidas, éste aparece ahora más en televisión por los temas judiciales derivados de una presunta violación que por los logros deportivos.

De momento, todo va por el buen camino. James encarna el sueño americano. Un joven negro de clase baja (su madre se quedó embarazada con 16 años y lo tuvo que criar en solitario porque su padre estaba en la cárcel) que se convierte en el nuevo rey Midas del deporte. Su equipo ha vendido todas las entradas para los partidos de esta temporada, y la NBA ha encontrado su tabla de salvación tras el caso Bryant y las retiradas de Jordan, Stockton y Robinson. A eso hay que añadir que, de momento, su rendimiento en la pista cumple con lo previsto. Consiguió 25 puntos, 6 rebotes, 4 robos y 9 asistencias en su debut. Ni el mismísimo Jordan, con seis anillos de campeón, tuvo un estreno tan arrollador.

Marcas La nómina de estrellas de la ropa deportiva

Adidas

La firma alemana tiene contratos con futbolistas como David Beckham (en la foto), Zinedine Zidane, Raúl o Del Piero. En rugby su apuesta es el neozelandés Jonah Lomu. También llevan su ropa Maurice Green (atletismo), Tracy McGray (baloncesto), Martina Hingis (tenis) y Sergio García (golf).

Reebok

El jugador de baloncesto estadounidense Allen Iverson tiene un contrato valorado en 48 millones de dólares con la marca estadounidense. Dentro de la NBA, también cuentan con el chino Yao Ming. En fútbol Reebok ha fichado al galés Ryan Giggs (en la foto) y al portero Iker Casillas.

Puma

Dentro de su campaña para distinguirse de sus rivales, Puma patrocina a grupos alternativos como la Asociación Olímpica Jamaicana y al equipo de fútbol de Camerún, además de estrellas como la jugadora de tenis estadounidense Serena Williams (en la foto) y la selección italiana de fútbol.

Nike

Casi no hay ninguna actividad donde la firma deportiva de Phil Knight no haya echado sus redes: Tiger Woods en golf (en la imagen), Ronaldo, Helguera, Henry, Fernando Torres o Ronaldinho (fútbol), Andre Agassi (tenis), Lance Amstrong (ciclismo) y Koby Bryant (Baloncesto).