¿Qué es el coronavirus (Covid-19), que está alarmando a las Bolsas?

Se trata de un tipo de virus de la familia de los coronavirus, que produce infecciones respiratorias y puede llegar a ser mortal

Coronavirus chino
Personal médico traslada a pacientes al hospital Jin Yintan el 17 de enero, en Wuhan. Getty Images
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La comunidad científica ya le ha puesto nombre: neumonía de Wuhan (2019-nCoV). La Organización Mundial de la Salud lo ha bautizado como Covid-19. Este nuevo tipo de virus, del grupo de los coronavirus, se ha cobrado millares de vidas y ha infectado a millones de personas en todo el mundo. Pero, ¿qué es el coronavirus? Se trata de una extensa familia de virus que causa infecciones en las vías respiratorias y que puede infectar tanto a personas como a animales, según explica la web especializada Medlineplus, asociada a la Biblioteca Nacional de Medicina de Estados Unidos.

Hasta el momento se conocían seis tipos de coronavirus. Sin embargo, la Organización Mundial de la Salud (OMS) ha comunicado que el nuevo brote, originado en un mercado de animales vivos de la localidad china de Wuhan, es una nueva cepa. Aunque por lo general causa enfermedades leves o moderadas, algunos tipos de coronavirus pueden llegar a causar enfermedades graves. Algunas de las patologías asociadas a ellos son la neumonía o el Síndrome Respiratorio Agudo Severo. La OMS declaró el pasado 30 de enero la emergencia sanitaria internacional

En este enlace del Centro de Prevención y Control de Enfermedades Europeo puede obtener datos actualizados de la pandemia del Covid-19. Este mapa de la Universidad Johns Hopkins también ofrece información actualizada. 

¿Cuáles son los síntomas? 

El Centro de Prevención de Enfermedades Europeo se muestra cauto ante la novedad y desconocimiento de esta nueva tipología de virus. Sin embargo, asegura que "puede causar síntomas leves parecidos a los de la gripe y hasta una enfermedad grave". Este organismo añade que las personas con condiciones crónicas existentes parecen ser más vulnerables a las enfermedades graves. Las condiciones hasta ahora comunicadas incluyen hipertensión y trastornos cardiovasculares, diabetes, trastornos hepáticos y otras enfermedades respiratorias.

Las autoridades chinas han explicado que pueden transcurrir hasta tres semanas desde que un paciente haya contraído el virus hasta que manifieste síntomas de la enfermedad. 

¿Existe tratamiento?

Los especialistas explican que este tipo de coronavirus no tiene un tratamiento específico ni existe una vacuna para prevenir las infecciones que provocan. Sin embargo, se pueden aliviar los síntomas con medicamentos para el dolor (analgésicos) y la fiebre (con descanso). Los antibióticos resultan ineficaces por tener un origen vírico y no bacterial. Decenas de multinacionales farmacéuticas trabajan en tratamientos experimentales, aunque la vacuna efectiva tardará un año e incluso un año y medio, de acuerdo con la comunidad científica.

¿Puede llegar a ser mortal?

Aunque generalmente las enfermedades asociadas al coronavirus no son mortales, existen precedentes de brotes que han provocado muertes. Una de las cepas del coronavirus segó la vida de más de 700 personas en Hong Kong y la China Occidental en el invierno de 2002-2003, en el brote del Síndrome Respiratorio Agudo Severo. Asimismo, en 2012 se detectó en un ciudadano de Arabia Saudí un nuevo tipo de coronavirus: el Síndrome Respiratorio de Oriente Medio (MERS-CoV por sus siglas en inglés). Según la OMS, 858 personas han muerto por el MERS-CoV

Si las cifras que se han hecho públicas son representativas del conjunto de las infecciones por el nuevo coronavirus, la mortalidad se situaría en torno al 3-4% de los casos. Es una cifra inferior a la de los coronavirus del MERS (que tiene una mortalidad del 36%) y del SARS (de alrededor del 10%).

Panel informativo sobre el coronavirus del Ministerio de Salud.
Panel informativo sobre el coronavirus del Ministerio de Salud.

¿Cómo se ha transmitido a los humanos?

Las autoridades chinas fijan el epicentro de la ya conocida como Neumonía de Wuhan en un mercado de animales de la localidad china de ese nombre. En una nota del 12 de enero, la Organización Mundial de la Salud aseguraba tener "pruebas concluyentes" de que el origen del brote se encontraba en ese mercado de "pescados y mariscos", y añadía que esta plaza echó el cierre el 1 de enero de 2020. 

Un estudio publicado por el magacín Science China Life Sciences desveló una relación importante entre el coronavirus que mantiene a más de 50 millones de chinos asilados y otros virus con el que viven los murciélagos, el Wuhan CoV. Un grupo de científicos chinos apunta que el origen del brote se encuentra en una serpiente

¿De qué manera se transmite? 

La transmisión entre humanos puede ocurrir cuando se toca un objeto o una superficie contaminada por el virus, al tocarse la boca, la nariz o los ojos antes de lavarse las manos. También al estar en contacto con personas que ya tienen incubado el coronavirus.

Las autoridades chinas han calculado que el período de incubación del 2019-nCoV es de 2 a 12 días, estimándose como máximo en 14 días, con un promedio de 7 días, explica el Ministerio de Sanidad español en un comunicado. Sin embargo, se han detectado casos de periodos de incubación más amplios que hacen pensar que se puede extender por encima de las tres semanas. 

¿Cómo prevenir la infección?

El Centro para la Protección de la Salud, dependiente del gobierno de Hong Kong, recomienda evitar el contacto con personas con fiebre o síntomas respiratorios en los países donde se han detectado casos. Y en caso de no poder evitar el contacto, recomienda portar mascarillas protectoras hasta 14 días después de haber regresado al país de origen. 

El Ministerio de Sanidad de España añade otras recomendaciones para las zonas con casos de afectados notificados. Las personas con síntomas de infección respiratoria deben mantenerse a una distancia aproximada de un metro del resto. Desde el punto de vista alimentario, Sanidad sugiere no tocar a animales vivos o muertos y consumir carne adecuadamente cocinada. 

Una pandemia global

Cerca de un millón de personas resultaron infectadas en más de 170 países. El brote surgió en Asia, en concreto en China, pero pronto el foco de la aún epidemia se extendió por Europa, donde adquirió la categoría de pandemia por parte de la OMS. El país con más casos de infección es Estados Unidos, aunque las mayores tasas de mortalidad las registra hasta el momento Italia.

Un plan de 600 millones de euros

La OMS ha señalado en un comunicado que para evitar la propagación del brote, la comunidad internacional ha puesto en marcha un plan de preparación y respuesta para el periodo febrero-abril para el que se necesitan 675 millones de dólares (unos 610 millones de euros).  

Tedros Adhanom Ghebreyesus, director general de la OMS señala que lo que más le "preocupa" son los países que "no disponen de sistemas para detectar a las personas infectadas".

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